131 miles et d’innombrables histoires: retrouver les histoires perdues du secteur riverain de Brooklyn

Il y a plusieurs années, alors que je cherchais un important projet d’histoire publique sur le front de mer de Brooklyn, je me retrouvais à appeler une longue liste de numéros de téléphone du gouvernement de la ville de New York. Mon objectif était simple mais difficile à atteindre: déterminer exactement combien de kilomètres de côtes il y avait dans l’arrondissement de Brooklyn.

J'avais parcouru des livres et des articles - en vain. Les rapports des villes sur le front de mer sont nombreux - en particulier dans les années qui ont suivi la dévastation de la tempête Sandy - mais toujours pas de chance. Mais je suis un historien et nous, historiens, pouvons être assez obstinés en matière de recherche. Environ dix numéros de téléphone figurant sur ma liste d’agences gouvernementales, j’ai décroché le jackpot - Michael Marrella, directeur de la planification du secteur riverain et des espaces ouverts au département de l’urbanisme, a décroché son téléphone et j’ai eu ma réponse (131 milles).

Depuis 2014, avec une équipe d’historiens de la Brooklyn Historical Society, j’enfouis au plus profond de l’histoire inédite du secteur riverain de Brooklyn. Nous avons examiné des milliers d’années de l’histoire du secteur riverain sous l’angle de l’histoire sociale, de l’environnement, de l’art et de la culture, de la race et de l’ethnicité, des études sur les homosexuels et bien plus encore. Nous avons puisé dans les ressources robustes de la bibliothèque et des archives de la Brooklyn Historical Society, ainsi que dans des dizaines d’autres dépôts situés dans tout le pays et dans le monde.

WATERFRONT, une exposition à BHS DUMBO, ouvre le 20 janvier

Notre recherche se termine aujourd'hui avec l'ouverture de WATERFRONT, une nouvelle exposition et une expérience multimédia s'ouvrant à Brooklyn Historical Society DUMBO. C’est le deuxième endroit de la société. Il s'agit de l'unique institution culturelle d'Empires Stores, un entrepôt réaménagé du XIXe siècle situé à l'extrémité du parc de Brooklyn Bridge, à DUMBO.

À bien des égards, ma quête du chiffre magique «131» reflète les privilèges et les défis de cette entreprise de recherche gigantesque. De nombreux aspects de l’histoire du secteur riverain de Brooklyn - la construction du pont de Brooklyn, la représentation des débardeurs et la corruption par la foule, les puissances industrielles comme l’usine Domino Sugar - ont pris une signification mythique, voire mythique, dans la culture populaire américaine. Pourtant, le côté Brooklyn de l’East River a retenu beaucoup moins l’attention des historiens que celui de Manhattan, et de nombreuses parties du passé de l’arrondissement restent mal comprises par le grand public.

Cette approche centrée sur Manhattan de l’histoire de New York est une chose à laquelle les historiens de Brooklyn se sont habitués. Cela signifie simplement que pour raconter les histoires de Brooklyn et de Brooklyn, il faut revenir aux sources primaires. Nous parcourons des collections de manuscrits, nous feuilletons d'anciens journaux et nous scrutons de près des estampes, des peintures et des photographies rarement vues afin de révéler une nouvelle profondeur et de nouvelles couches à l'histoire de ce bourg important et diversifié.

Bien entendu, l’équipe d’historiens de la Brooklyn Historical Society a voulu donner une nouvelle vie aux histoires les plus connues du secteur riverain. Après tout, les visiteurs du musée arriveraient dans l’espoir d’en apprendre davantage sur le pont de Brooklyn, sur les dockers, sur l’industrie. Mais nous voulions aussi révéler un nouveau secteur riverain au public. Nous voulions raconter les innombrables histoires cachées que les gens ne connaissaient pas. Nous voulions montrer l’impact des magnats industriels et des architectes visionnaires sur le littoral, mais également l’impact des artistes affamés, des ouvrières, des esclaves, des immigrés et d’autres dont les histoires sont difficiles à trouver.

Une minuscule nécrologie de journal nous permet de reconstituer les expériences de la famille de Michael Harkins, un docker irano-américain décédé des suites d'un accident survenu en 1873 à Empire Stores (l'entrepôt même de notre nouveau musée). À travers un inventaire manuscrit émietté, nous avons révélé l'histoire de Bet, une femme esclave dont la famille a été déchirée lorsque chaque membre a été vendu à un propriétaire différent lors d'une vente aux enchères qui a eu lieu en 1798 dans un domaine riverain. À partir d’histoires orales de nos archives, nous laissons une génération de femmes de la Seconde Guerre mondiale raconter leurs épreuves et leurs victoires alors qu’elles travaillaient au Brooklyn Navy Yard - avec leurs propres voix et leurs propres mots. Et nous avons interviewé des artistes vivants qui ont élu domicile dans le quartier de DUMBO dans les années 1970, des décennies avant que cette zone autrefois industrielle ne devienne l’enclave résidentielle tony qu’elle est aujourd’hui.

Avec l'ouverture de WATERFRONT aujourd'hui, le 20 janvier, nous espérons que les visiteurs exploreront l'histoire d'un lieu à la fois familier et étonnamment nouveau. Le secteur riverain de Brooklyn est un endroit complexe et stratifié. Son histoire - et son impact sur les États-Unis et le monde entier - ne peut être entièrement comprise en une seule visite de musée. Peut-être ne pouvons-nous pas tout comprendre, même après quatre ans de recherches intensives. Nous espérons que les visiteurs de la Brooklyn Historical Society DUMBO finiront par aimer, comme la Brooklyn Historical Society, éplucher les différentes histoires de ce littoral en constante évolution.

Dans les mois à venir, nous en parlerons encore davantage - sur les histoires que nous racontons à WATERFRONT, sur la façon dont nous avons trouvé ces informations et sur la manière dont nous les avons concrétisées dans l’exposition. En attendant, nous espérons que vous viendrez visiter l’exposition en personne. Pendant des heures et des indications sur la société historique de Brooklyn DUMBO, visitez notre site Web.

Publié à l’origine sur www.brooklynhistory.org le 20 janvier 2018.