Ada Lovelace, apprenante déterminée

Trois universitaires explorent les lettres de Lovelace et trouvent «un cours par correspondance en mathématiques supérieures»

La plus brève des recherches en ligne sur le nom ‘Ada Lovelace’ fournira une grande variété de matériaux, la plupart relatifs à l’informatique précoce. Le lecteur découvrira que Lovelace aurait créé le premier programme d’informatique dans les années 1840 et qu’elle est par la suite devenue une icône pour les femmes en mathématiques et en sciences. Malheureusement, le lecteur trouvera aussi des «faits» beaucoup plus salaces: un adultère présumé, un problème de jeu et peut-être aussi des allusions à la toxicomanie. Pour faire bonne mesure, nous ajoutons des affirmations extravagantes, telles que la suggestion que Lovelace a prophétisé l'invention du CD… Néanmoins, il y a un personnage historique intéressant quelque part dans cette masse de désinformation, si nous creusons un peu plus loin.

Lovelace a fait l'objet de plusieurs biographies, certaines savantes, certaines populaires. On en apprend qu'Augusta Ada King, comtesse de Lovelace, était une aristocrate du XIXe siècle dont la renommée initiale était simplement le fait qu'elle était la fille du poète Lord Byron. Dès sa naissance, la société dans son ensemble se demandait si la jeune Ada deviendrait son père. En effet, l’un des mythes qui perdurent à propos de Lovelace est que sa mère, Lady Byron, a délibérément orienté les études d’Ada vers les mathématiques et les sciences afin d’atténuer les tendances «poétiques» qu’elle aurait pu hériter de son père. La vérité, cependant, est un peu plus prosaïque: Lady Byron avait elle-même été éduquée en mathématiques, ce qui était inhabituel pour une femme à cette époque, et elle en avait profité; il semblerait qu'elle veuille simplement les mêmes chances pour sa fille.

Lord et Lady Byron © Bibliothèque nationale d'Ecosse, Archives John Murray

Quelles que soient les raisons de ses études, ce sont ses débuts en mathématiques et en sciences qui sont au cœur des préoccupations de Lovelace aujourd’hui. Son étude mathématique auprès de professeurs particuliers l'a amenée à faire partie de la scène scientifique londonienne des années 1830, via laquelle elle a rencontré le polymathe et parfois professeur de Cambridge, Charles Babbage. Son nom est également lié aux premiers développements en informatique, notamment grâce à ses premières conceptions pour le moteur appelé Difference Engine, une machine à calculer alimentée à la vapeur, et à son successeur plus sophistiqué, le moteur analytique. Bien qu’aucun des deux périphériques n’ait été entièrement construit pendant la vie de Babbage, nous reconnaissons maintenant le moteur analytique comme un précurseur (théorique) de l’ordinateur programmable moderne.

Différence de Babbage Eng n ° 2 © Dan Winters, avec la permission du Computer History Museum

Déçu par la réception de ses idées par l’establishment britannique (en raison, en grande partie, de son tempérament difficile), Babbage se rend sur le continent et donne une conférence sur les principes du moteur analytique à Turin en 1840. L'audience était l'ingénieur et futur Premier ministre italien, Luigi Menabrea, qui a rédigé et publié un compte rendu des conférences de Babbage. Une copie de cet article, rédigé en français, a été envoyée à Ada Lovelace, qui, à la suggestion de Babbage, s’est efforcée de le traduire en anglais. La traduction qui en a résulté, publiée en 1843 - ou plutôt les nombreuses annexes explicatives ajoutées par Lovelace - sont à l'origine de sa position dans les débuts de l'informatique. Parallèlement aux explorations des détails mathématiques des opérations du moteur, les notes de Lovelace présentent des spéculations sur ses capacités, telles que la suggestion qu’il serait possible de programmer le moteur pour composer de la musique. De tels commentaires suggèrent que la vision de Lovelace sur le moteur était plutôt plus large que celle de Babbage, qui semble ne l’avoir jamais conçue comme autre chose qu’un appareil de calcul.

Le soi-disant «premier programme d’informatique», Bibliothèque et Archives du Collège de la Madeleine, Daubeny 90.A.11.

Dans les commentaires de Lovelace sur le moteur analytique, nous trouvons un tableau qui est souvent qualifié de «premier programme d’ordinateur» (ce qui est légèrement inexact) - d’où l’accolade mentionnée au début de cet article. Cependant, les chercheurs ont longtemps débattu, souvent en termes vitrioliques, de la nature précise des contributions de Lovelace aux études de Babbage. Certains, par exemple, l'ont dépeinte comme une figure instable, avec de grandes illusions sur ses propres capacités, fondamentalement incapable de faire le travail qui lui est attribué - ce qui devait donc être dû à Babbage lui-même. À l’autre extrême, nous trouvons des représentations d’Ada en tant que génie qui, à lui seul, a lancé l’ère de l’informatique et a prévu Internet, entre autres choses. La solution pour résoudre ce débat consiste simplement à examiner le contexte mathématique de Lovelace de manière plus détaillée afin de déterminer, avant tout, si elle avait les connaissances nécessaires pour pouvoir contribuer au projet de Babbage. Cependant, peu de gens ont pris cette mesure, un biographe ayant même rejeté les mathématiques de Lovelace sur une seule ligne en les considérant simplement comme des "symboles cabbalistiques".

Note mathématique d'Ada Lovelace, avec des annotations d'Augustus De Morgan, 1840 © Oxford, Bodleian Library, Dep. Lovelace Byron 170, fol. 11r.

En 2015, année du 200e anniversaire de la naissance de Lovelace, trois historiens des mathématiques et de l'informatique (Ursula Martin, Adrian Rice et Christopher Hollings) ont entrepris la première étude approfondie des manuscrits mathématiques de Lovelace, qui, avec le Lovelace-Byron plus généralement, les archives familiales sont conservées dans la bibliothèque Bodleian à Oxford depuis les années 1970. La partie la plus fascinante de ces archives, du moins du point de vue mathématique, est une boîte à lettres entre Lovelace et Augustus De Morgan, professeur fondateur de mathématiques à l'University College London. Ces lettres constituent ce qui est essentiellement un cours par correspondance en mathématiques supérieures. Celles-ci permettent de retracer les difficultés de Lovelace dans l’apprentissage de nouveaux concepts, et même d’entrevoir des aperçus (parfois au milieu d’un paragraphe) de sa compréhension naissante. Ce qui en ressort n’est en aucun cas l’image d’un prodige mathématique, mais bien celle d’un apprenant tenace, qui souhaitait comprendre absolument tous les détails de la matière qu’elle étudiait. En bref, nous trouvons une image réaliste de ce qu’est l’étude des mathématiques, à la fois d’aujourd’hui et à présent. Et si nous voulons mettre les choses au clair, alors nous pouvons dire avec un degré de confiance suffisant, sur la base de l’examen des propres écrits de Lovelace, qu’elle avait effectivement la capacité mathématique d’écrire sur les principes du moteur d’analyse de Babbage. Mais une étude beaucoup plus importante et inspirante est ressortie de l’étude de ces manuscrits mathématiques. L'image de 'Ada en tant que génie emblématique' ne peut qu'encourager les filles à approfondir leurs connaissances en mathématiques et en sciences, car elle souligne inutilement le mythe selon lequel il faut être un «génie» ou avoir un «cadeau» pour ces idées. sujets. «Ada, l’apprenant déterminé», nous dit cependant qu’avec un travail ardu et de la patience, les mathématiques ne sont pas hors de portée.

ADA LOVELACE: LA FABRICATION D'UN SCIENTIFIQUE INFORMATIQUE par Christopher Hollings, Ursula Martin, Adrian Rice est publié par Bodleian Library Publishing, à £ 20 HB.

La bibliothèque Bodléienne a publié notre livre décrivant l’éducation et les réalisations de Lovelace pour un public général, à partir duquel les images de cet article ont été extraites. Le cours par correspondance de Lovelace avec De Morgan peut être lu en ligne (dans l’original ou dans la transcription). Nous avons rédigé un bref compte-rendu de l’éducation mathématique précoce de Lovelace, ainsi qu’un examen plus détaillé de son étude avec De Morgan. Ces deux documents sont disponibles en libre accès.

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