Êtes-vous toujours en train de vous perdre? Ça pourrait être ton cerveau

«Certaines personnes se perdent toujours; d'autres ont un sens inné de la direction. La différence réside dans leur cerveau. "
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Mon mari conduisait depuis deux heures lorsque nous nous sommes arrêtés dans un McDonald's. Nous avons utilisé les toilettes, chargé les enfants avec Happy Meals, et il m'a demandé si je pouvais conduire. Il voulait faire une petite sieste. Il s’est réveillé une heure plus tard alors que je rentrais dans le même McDonald’s. C'était avant l'époque du GPS, et j'avais conduit dans un cercle complet.

Quand je dis aux gens que je n’ai pas d’orientation, je n’exagère pas. Il y a des années, mon fils de quatre ans m'a pris la main et m'a dit: «Pas comme ça, maman. Par ici. »Nous quittions le bureau du pédiatre et je me dirigeais vers la mauvaise sortie.

Ma première semaine de collège, j'étais en retard pour les cours ou je les manquais complètement. Le campus universitaire était un labyrinthe complexe d'immeubles et d'espaces verts, impossible à négocier sans quitter le dortoir suffisamment tôt pour permettre de «perdre son temps».

Avec l'avènement du GPS (Global Positioning System), ma vie a changé pour le meilleur. Je navigue avec plus de confiance et me perds moins souvent. Mais le GPS peut gâcher, et je suis pire qu’une personne aux yeux bandés dans un labyrinthe quand je me faufile dans les couloirs d’un hôpital.

Certaines personnes se perdent toujours

J'ai toujours cru que mon cerveau était câblé différemment. Les gens disaient des choses comme: «Faites juste attention» ou «Apprenez à lire une carte». Mais les cartes étaient déconcertantes et faire l’attention n’était pas tout ce qu’il avait été craqué. Je me suis encore perdu. S'installer dans une nouvelle zone était un défi si je m'aventurais à plus de deux pâtés de maisons de chez moi.

Ensuite, plusieurs études ont confirmé ce que ceux d’entre nous qui sommes confrontés à un problème de direction ont toujours soupçonné. Il y a une raison pour laquelle certaines personnes ont plus de difficulté à naviguer dans l'environnement, et cela a à voir avec le cerveau.

«Certaines personnes se perdent toujours; d'autres ont un sens inné de la direction. La différence réside dans leur cerveau. "Susan Kuchinskas, auteur de The Chemistry of Connection

La femme qui s'est perdue dans son quartier

Des chercheurs du Centre de recherche sur le cerveau de l'Université de la Colombie-Britannique ont documenté le premier cas d'une patiente qui, sans aucune déficience cognitive ni lésion cérébrale apparentes, était incapable de trouver son chemin à travers son propre voisinage. L'étude, publiée dans la revue Neuropsychologia, est la première documentation de ce que les scientifiques ont appelé la topographagnosie développementale (ou désorientation topographique).

Les chercheurs ont utilisé divers tests pour évaluer l'activité cérébrale de leur étude de cas, une femme gauchère de 43 ans (et moi aussi, je suis gaucher). Dès l'âge de 6 ans, elle avait paniqué chaque fois que sa mère avait disparu. Adolescente, chaque fois qu'elle quittait la maison seule, elle se perdait et comptait sur des amis pour l'accompagner.

Actuellement employée, elle n'a aucun problème à distinguer la gauche de la droite ou à reconnaître des points de repère familiers. Mais elle suit un chemin rectiligne vers son bureau, puis suit exactement le même chemin de retour. Elle se perd si elle dévie même le plus petit montant.

Quand elle a découvert que son bureau était en train de déménager, elle a demandé de l’aide qui l’a finalement conduite à participer aux évaluations neuropsychologiques du Centre de recherche sur le cerveau, qui comprenaient l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle. Les chercheurs ont comparé ses résultats d'IRM avec ceux de sujets témoins sains alors qu'ils naviguaient dans une ville virtuelle à l'aide d'un logiciel de jeu en trois dimensions.

Sa performance était bien pire que celle des témoins, prenant beaucoup plus de temps (plus de 30 minutes par rapport à leurs 11 minutes) pour former une carte cognitive de l'environnement virtuel. Contrairement aux sujets témoins, elle n’a montré aucune augmentation de l’activité de l’hippocampe.

Fonction cérébrale et sens de la direction

L'hippocampe, une structure du cerveau importante pour la mémoire, contient des neurones spéciaux appelés cellules de grille et cellules de lieu qui semblent créer une carte cellulaire des endroits où nous avons été et des itinéraires empruntés.

«Les cellules de lieu identifient votre position, tandis que les cellules de la grille vous rappellent la relation spatiale de cet endroit avec d’autres endroits où vous avez été», selon le Dr S. Ausim Aziz, spécialiste en neurologie à Philadelphie.

Tandis que les cellules place sont situées dans l'hippocampe, les cellules en grille se trouvent dans le cortex entorhinal, une région adjacente à l'hippocampe. Ces cellules de la grille ont été appelées système GPS du cerveau.

Dans le but de mieux comprendre comment ces signaux fonctionnent ensemble, des chercheurs de l'University College of London ont analysé le cerveau de 16 hommes et femmes alors qu'ils jouaient à un jeu d'ordinateur qui testait leurs capacités de navigation. L'environnement virtuel comprenait une cour carrée avec un paysage sur chaque mur et un objet unique dans chaque coin. Les cerveaux des participants ont été scannés pendant qu'ils examinaient l'environnement et répondaient aux questions sur l'emplacement des différents objets.

Les tests ont confirmé que nous possédions une «boussole intérieure» qui se réajuste lorsque nous naviguons. Les scientifiques ont observé que les balayages cérébraux de ceux qui avaient bien performé dans la simulation montraient une plus grande activité neuronale dans certaines zones du cerveau.

Lorsque les gens naviguent dans un environnement, ils utilisent des compétences cognitives complexes impliquant la mémoire, l’attention, la perception et la prise de décision. En utilisant la mémoire spatiale, une personne crée une carte mentale de l'environnement. C’est la possibilité de créer et de lire ces cartes mentales qui permettent de naviguer sans se perdre.

Simon Makin écrit dans Scientific American: «Il est intéressant de noter que plus les signaux de direction des objectifs étaient cohérents, plus ils étaient capables de se rappeler correctement la direction dans laquelle se trouvaient les objets cibles, offrant potentiellement une explication cérébrale des différences de capacité de navigation. . "

Si vous ne l'utilisez pas, vous le perdez

Si la capacité de naviguer avec succès dans notre environnement est un produit de l'activité cérébrale, existe-t-il un espoir pour ceux d'entre nous qui ont des problèmes de direction? Des études semblent montrer qu'il existe.

Une étude a révélé que les hippocampes de conducteurs fiscaux londoniens expérimentés étaient nettement plus grands que ceux de personnes ordinaires. Il y avait une forte corrélation entre la taille de l'hippocampe et la quantité d'expérience sur le tas. Plus un chauffeur de taxi reste au travail, plus l'hippocampe est grand.

Le revers de la médaille est une étude révélant que les personnes âgées qui utilisaient habituellement le GPS présentaient une activité et un volume de matière grise moins importants dans l'hippocampe. En d’autres termes, «si vous ne l’utilisez pas, vous le perdez». L’étude de l’Université de la Colombie-Britannique a montré que de faibles augmentations de l’activité de l’hippocampe ont été détectées à la suite de séances d’entraînement intensives. Cette femme de 43 ans souffrant de troubles de l’orientation pouvait apprendre et utiliser une carte cognitive après un entraînement intensif.

Comment pouvons-nous améliorer le sens de l'orientation

Ces études amènent beaucoup de personnes à penser que la biologie n’a pas besoin d’être un destin. Avec une activité physique accrue, les bons aliments et un effort intentionnel, nous pouvons améliorer notre fonction cérébrale et notre sens de l'orientation.

Une étude menée par l'Australie et examinant les effets des exercices d'aérobic sur le cerveau a montré que si l'exercice n'avait aucun effet sur le volume total de l'hippocampe, il augmentait considérablement la région gauche de l'hippocampe. L'exercice augmente le flux sanguin vers le cerveau, avec une mémoire spatiale améliorée. Certains médecins ont également émis l’hypothèse selon laquelle la consommation d’aliments riches en antioxydants favorise le fonctionnement du cerveau.

En tant que personne qui gémit lorsque mon GPS me demande d’aller «à l’est» au lieu de gauche, ou pire, de frapper une zone morte et de perdre un signal, j’ai appris à compter sur d’autres stratégies pour ne pas se perdre.

Si je me déplace dans un lieu inconnu, je trace un itinéraire à l’avance et je l’étudie pour avoir une idée générale de la région. Le fait de porter une attention particulière aux points de repère et de verbaliser pour moi-même a porté ses fruits. Les signaux verbaux sont plus faciles pour moi que les signaux visuels, alors si je dis: «Je tourne à gauche à la maison rouge», je me souviens du point de repère.

J'utilise également des invites verbales pour m'aider à me rappeler où je me gare. Dire à voix haute: «Je suis à une rangée de l’entrée du jardin cible», c’est un rappel instantané lorsque je retourne à ma voiture.

L’autre jour, j’ai été heureux de voir mon mari et moi nous rendre chez un ami dans une autre ville et il s’est engagé dans la mauvaise rue. Nous étions en désaccord sur la façon de retrouver le bon itinéraire et il s'est avéré que j'avais raison. Mes efforts pour améliorer mon sens de l'orientation ont fonctionné. J'avais créé une carte mentale de la région, prêté attention aux points de repère et je savais que tourner à gauche au lieu de droite nous mènerait à notre destination.