JEUNESSE MAINTENANT

Furrever Young

De nouvelles études fournissent des indices pour une vie plus longue

Photo par Yuki Dog sur Unsplash

Pendant un jour de semaine typique, Elizabeth Head passe près de sept heures à regarder une douzaine de Beagles jouer avec des blocs colorés.

Neuroscientifique et professeur à la faculté de médecine de l’Université du Kentucky, Head mène actuellement une étude pour déterminer si elle et son équipe peuvent enrayer le déclin cognitif des Beagles. Au centre universitaire Sanders-Brown sur le vieillissement, quatre chercheurs observent chaque semaine 45 beagles âgés de 4 à 8 ans alors que les chiens jouent 30 minutes chacun dans une grande boîte en bois et fixent deux gros blocs ressemblant à des Lego. coloré jaune et bleu. Certains jours, le travail des chiens est de repousser le bloc jaune pour révéler une friandise. Ensuite, les chercheurs inversent la tâche, en espérant que les Beagles vont pousser le bloc bleu pour obtenir leur prix.

Les beagles vivent généralement jusqu’à l’âge de 13 ans environ. En fonction de la manière dont ils se comporteront au cours des prochaines années pour apprendre et mémoriser leurs connaissances, Head apprendra si le médicament qu’il reçoit peut préserver leurs capacités cognitives. Le médicament en question, appelé tacrolimus, est un immunosuppresseur approuvé par la Food and Drug Administration (FDA) pour prévenir le rejet des tissus chez les patients transplantés. Des études chez l'homme ont montré que les patients transplantés qui prennent du tacrolimus pendant des décennies ont tendance à être protégés des plaques cérébrales et de l'accumulation de protéines caractéristiques de la maladie d'Alzheimer. Comme le cerveau des chiens atteints de démence ressemble à celui de l'homme, Head espère que l'étude sur le chien pourra fournir des indices quant à la longévité humaine.

"Il y a beaucoup d'angoisse à l'idée de jouer avec le processus de vieillissement."

"Chose étrange, il s'avère que les chiens peuvent modéliser les événements dans le cerveau humain de manière naturelle et spontanée", déclare Head. "Je pense que cela signifie que ce que nous apprenons des chiens se traduira en personnes."

En d'autres termes, si le tacrolimus utilisé dans l'expérience de Head's beagle fonctionne, elle aura non seulement rassemblé des données sur certains des facteurs prédictifs du déclin cognitif. Elle sera également à la pointe d'un médicament susceptible d'être étudié pour le traitement de la maladie d'Alzheimer chez l'homme. .

Aussi étrange que cela paraisse, l’expérience de Head n’est que l’une des nombreuses études en cours sur le vieillissement des chiens. Un autre médicament immunosuppresseur, la rapamycine, fait l’objet d’une étude pluriannuelle intitulée «Dog Aging Project», à partir de laquelle les données sont analysées pour en savoir plus sur la manière de faire vivre à nos amis à quatre pattes plus longtemps et en meilleure santé.

Pourquoi et comment l’âge des hommes fait l’objet d’une enquête depuis des millénaires, mais ce n’est qu’en 1974 que les Instituts nationaux de la santé ont créé leur Institut sur le vieillissement. Depuis lors, la recherche s’est accélérée grâce aux avancées scientifiques - et aux poches profondes - qui rendent ce type de recherche possible. Ces dernières années, de nombreuses sociétés de la Silicon Valley, notamment Google et Facebook, ont accordé une attention particulière au domaine de la recherche sur le vieillissement, allant même jusqu'à financer leurs propres projets pour retarder, ralentir ou même déjouer le processus de vieillissement humain.

«L’idée de jouer avec le processus de vieillissement est très inquiétante», déclare Matt Kaeberlein, PhD, professeur de pathologie à l’Université de Washington et codirecteur du Dog Aging Project. «Les chiens peuvent jouer un rôle important en nous montrant comment accomplir des choses similaires chez les humains, mais en convaincant les gens qu’il est effectivement possible de ralentir le vieillissement.»

Les chiens sont depuis longtemps des sujets de prédilection pour les chercheurs qui étudient certaines maladies humaines. Un grand nombre des techniques utilisées en médecine aujourd'hui ont d'abord été développées chez le chien: Le succès des greffes de moelle osseuse, par exemple, qui fournissent de nouvelles cellules souches aux patients atteints de cancers du sang comme la leucémie et le lymphome, résultait à l'origine d'essais précliniques sur des chiens.

Selon un article paru en 2007 dans la revue Veterinary and Comparative Oncology, les chiens ont remplacé les souris dans les recherches sur la transplantation de moelle osseuse en raison de leur «nature aléatoire, leur grande taille, leur longévité, leur diversité génétique et leur pool génique bien mélangé». Les chiens sont le seul autre mammifère à posséder ce mélange particulier de caractéristiques.

Les différences génétiques entre de nombreux animaux et les humains sont assez minimes, ce qui explique pourquoi les chercheurs et les entreprises du vieillissement utilisent souvent des souris pour leurs essais en laboratoire. Cependant, les souris vivent environ deux ans et, par conséquent, les maladies liées au vieillissement doivent souvent être induites à des fins de recherche. Les chiens, en revanche, développent des maladies liées à l’âge au fil du temps, sans aucune incitation. Ils absorbent également les drogues d’une manière pratiquement identique à l’être humain.

«Les chiens ont beaucoup de potentiel pour informer sur la santé humaine, ce qui n’est tout simplement pas disponible pour beaucoup d’autres espèces avec lesquelles nous travaillons», déclare Kate Creevy, vétérinaire et chef du vétérinaire sur le Dog Aging Project. «Ils contractent spontanément un certain nombre de maladies identiques aux maladies humaines. Vous pouvez apprendre à gérer cette maladie chez un chien, puis exporter cette thérapie vers des personnes. "

Un bon exemple de ce type de thérapie translationnelle se trouve au Flint Animal Cancer Center de la Colorado State University. Là-bas, les vétérinaires travaillent parfois main dans la main avec des oncologues qui traitent des patients humains. Selon Rodney Page, DMV, vétérinaire et directeur du Flint Animal Cancer Center, les types de cancers que les chiens peuvent contracter - cancer de la peau, cancer du sein, lymphome - imitent les cancers développés par l'homme.

«Les cancers chez les chiens sont parfois aussi compliqués à l’écran que les cancers chez l’être humain», déclare M. Page. «Ce que nous commençons à découvrir, c’est que nous pouvons étudier les problèmes chez les animaux de compagnie qui sont non seulement bénéfiques pour eux, mais qui affectent également les gens.»

"Je soupçonne que si nous démontrons un bénéfice chez le chien, quelqu'un fera des recherches sur l'homme."

La Golden Retriever Lifetime Study, dirigée par la Morris Animal Foundation, a recruté quelque 2 900 animaux Golden Retrievers dans tous les États du continent américain. Les plus jeunes chiens de cette étude ont trois ans, tandis que les plus âgés en ont sept. Il n’ya aucune sorte d’intervention dans cette étude; Les propriétaires ne donnent pas de médicaments spéciaux à leurs chiens et ne modifient pas leurs habitudes quotidiennes. Au lieu de cela, la base capture autant de données que possible. Chaque année, les propriétaires remplissent des enquêtes détaillées comportant 200 questions pour répertorier des informations sur l'environnement familial, la nourriture, le comportement et la génétique des chiens. Les dernières données sont fournies sous forme de données biologiques - sang, échantillons de selles, etc. vétérinaires de la famille des chiens.

À la fin de l'étude, la fondation aura près de 5 millions de points de données. Un épidémiologiste interne de la fondation envisage déjà de publier trois articles sur les causes de décès chez les jeunes Golden Retrievers, les cancers inhabituels qui surviennent chez les jeunes Retrievers et les caractéristiques comportementales marquantes chez les jeunes Retrievers.

«Le vieillissement va prendre un certain temps car nous n’avons pas encore assez de vieux chiens», déclare Kelly Diehl, DVM, vice-présidente par intérim des programmes scientifiques de la fondation. "Mais il y a des choses que nous pourrions apprendre des chiens qui pourraient prolonger notre durée de vie et aussi notre qualité de vie."

Jusqu'à présent, dans le cadre du projet sur le vieillissement du chien, les chercheurs ont constaté une amélioration de la fonction cardiaque, sans signe d'effet indésirable après 10 semaines, ce qui était la première phase de l'étude globale. La fonction cardiaque sera surveillée dans une seconde phase, avec l'activité et les niveaux d'énergie via des trackers GPS intégrés dans les colliers de chiens. La phase trois, qui devrait débuter dès fin 2018 selon Kaeberlein, comportera une étude longitudinale de 10 000 chiens, de nature similaire à celle du Golden Retriever menée par la Morris Animal Foundation. De ce groupe, 600 chiens participeront à un essai clinique à l'aveugle, contrôlé par placebo. Chez la souris, la rapamycine entraîne parfois une augmentation de 25% de la durée de vie, définie dans ce cas-ci comme fonctionnant mieux, même avec l'âge. Kaeberlein et Creevy recherchent le même effet chez le chien.

«Il est assez évident pour quiconque s’y intéressant que si ce médicament présente un avantage chez les chiens, il est raisonnable d’imaginer qu’il a un avantage similaire chez les humains», dit Creevy. "Je soupçonne que si nous démontrons un bénéfice chez le chien, quelqu'un fera des recherches sur l'homme."

La recherche sur le vieillissement chez les chiens n’en est qu’à ses balbutiements et la question de savoir si l’un de ses résultats se traduira par des investigations humaines significatives reste à déterminer. Mais ces études présentent un avantage essentiel par rapport à la recherche en cours sur le vieillissement chez des sujets humains: elles prennent beaucoup moins de temps. Dans 10 à 12 ans, les chercheurs vont collecter des données sur le vieillissement chez les chiens, qu'il faudrait plus de 70 ans pour en apprendre davantage sur les humains.

«Il faut inciter les gens à prendre un médicament ou à faire de la prévention pendant 20 ans ou plus, et nous n’avons pas le test parfait pour savoir qui va développer une maladie et qui ne l’est pas», explique Head.

Le monde de la recherche sur le vieillissement humain est encore relativement nouveau et s'inscrit dans une ligne de fracture prévisible: vaut-il mieux lutter contre le vieillissement en s'attaquant à des maladies spécifiques liées à l'âge? Ou faut-il consacrer du temps à la lutte contre le vieillissement en masse, en essayant de développer une intervention qui préserve la jeunesse en général chez une personne qui vieillit chronologiquement?

Dans les études sur les chiens, les chercheurs n’ont pas à choisir. Par exemple, au cours de la vie d'un caniche, le projet de vieillissement du chien va capturer toute la trajectoire: le début de la vie du chien et son environnement, les maladies qu'il a développées en vieillissant et les raisons potentielles de son apparition, et si la rapamycine eu aucune sorte d'effet sur la santé globale du chien.

"Si nous réussissons, nous aurons une intervention pour les personnes qui veulent avoir la possibilité de prolonger la durée de vie de leurs chiens", déclare Kaeberlein. "Et si cela se concrétise, cela contribuera grandement à intégrer la science du vieillissement."