«Greta Thunberg pourrait devenir la Harriet Beecher Stowe de notre époque» - Image de Anders Hellberg

«Les ailes de papillon économiques peuvent créer une tornade pour le climat»

La réponse à la crise climatique pourrait être de saisir les points de basculement sociaux et politiques où une intervention modeste peut conduire à un changement massif.

Dans un commentaire publié dans la revue Science, une équipe de chercheurs du programme Oxford Martin sur la transition post-carbone a proposé une nouvelle approche pour la conception d’interventions climatologiques visant à tirer parti des points de basculement socio-économiques et politiques. Ils recherchent des situations sociales, politiques et économiques réelles dans lesquelles une petite action peut déclencher des changements rapides ou dramatiques. Les exemples passés suggèrent que les politiques qui procurent un «décalage» au bon système au «point d’intervention sensible» de droite peuvent modifier de manière significative la trajectoire du changement climatique.

Les auteurs citent un exemple historique: le livre de Harriet Beecher Stowe, Uncle Tom’s Cabin, un succès retentissant qui a galvanisé l’opposition à l’esclavage et mis en branle d’énormes changements socio-économiques.

"Si les grévistes de l'école continuaient à gagner du terrain, Greta Thunberg pourrait devenir la Harriet Beecher Stowe de notre époque", a déclaré le Dr Matthew Ives, chercheur principal en modélisation économique de systèmes complexes à l'Université d'Oxford. «Mais des changements aussi spectaculaires et non linéaires ne peuvent pas être facilement intégrés dans les modèles économiques traditionnels, comme nous l’avons vu avec la crise financière mondiale. Les stratégies climatiques ne sont donc pas conçues pour en tirer parti. Divers exemples issus de domaines très différents suggèrent toutefois que des politiques modestes et très ciblées pourraient avoir des effets démesurés pour atténuer le changement climatique - ce que vous pourriez décrire comme des ailes de papillon économiques créant une tornade d'action pour le climat ».

Les interventions ont un effet boule de neige. Un adolescent hors du parlement suédois pourrait mener à un puissant mouvement mondial.

Les auteurs identifient les mesures financières obligeant les entreprises à divulguer les risques liés aux changements climatiques dans leur bilan, telles que celles recommandées par le Groupe de travail sur les informations financières liées au climat, comme un point d'intervention potentiellement sensible. Cela pourrait modifier radicalement l'évaluation des sociétés qui font des déclarations de performance à long terme en contradiction avec les objectifs globaux de l'Accord de Paris et entraîner une refonte substantielle des actifs de combustibles fossiles. Le document indique que ce simple changement des normes comptables pourrait uniformiser les règles du jeu pour les énergies renouvelables, réduire la probabilité d'avoir des actifs immobilisés et rendre plus probable la réalisation des objectifs climatiques.

L’impact et l’importance des subventions à l’énergie solaire et l’influence globale de la loi britannique sur les changements climatiques sont également présentés à titre d’exemples de la divergence de la trajectoire d’un système à la suite de changements modestes intervenus dans le passé. Le coût de l’énergie des panneaux solaires, de l’énergie éolienne et du stockage de batteries a rapidement diminué - le coût de l’électricité solaire photovoltaïque a diminué d’environ 10% par an depuis 1980. À titre de comparaison, le coût de l’électricité produite à partir de combustibles fossiles comme il y a 100 ans. Même en ignorant les coûts de la pollution et les importantes subventions accordées aux combustibles fossiles, les chercheurs calculent que si les coûts du photovoltaïque continuent de baisser au rythme actuel, les économies réalisées sur la réduction des coûts de l’électricité d’ici 2050 dépasseront largement les subventions que nous avons accordées aux énergies renouvelables. Cela s'est déjà produit dans certaines régions du monde: un rapport publié en mars par Energy Innovation indiquait que 74% de l'énergie produite par le charbon aux États-Unis produisait de l'électricité à des coûts supérieurs à ceux que peuvent produire l'éolien ou le solaire.

«Cette approche donne de l'espoir pour prévenir les pires impacts du changement climatique. De nombreux modèles économiques prévoient des augmentations de température catastrophiques, mais c’est parce qu’ils omettent trop souvent de prendre en compte de tels points de basculement socio-économiques. Avec la bonne intervention, au bon moment, une intervention modeste peut avoir des effets en retour qui entraînent des changements importants », explique le professeur Cameron Hepburn, professeur d'économie de l'environnement à l'université d'Oxford.

«Les interventions ont un effet boule de neige. Un adolescent hors du parlement suédois pourrait mener à un puissant mouvement mondial. Si nous ciblons des domaines d’intervention sensibles - avancées technologiques clés, modifications des normes sociales, nouvelles réglementations ou directives comptables facilitant les poursuites - leurs mécanismes d’amplification associés peuvent produire une accélération rapide, rentable et populaire vers une économie post-carbone ».

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