Edition génétique: Où est la limite dans l'utilisation d'animaux à des fins de recherche médicale?

«Les primates sont des animaux très intelligents et sociaux. Il n’est pas éthique de leur nuire délibérément, en particulier lorsque les chances de bénéfices tangibles pour les patients humains sont si faibles. Une telle recherche est très irresponsable. "

- Andrew Knight, professeur, bien-être animal et éthique, Université de Winchester

Les premiers clones de primates, des singes macaques, sont apparus au début de 2018 en Chine. Des chercheurs chinois ont maintenant répété avec succès ce processus en clonant cinq singes macaques modifiés par un gène, en utilisant la même méthode de transfert nucléaire de cellules somatiques. Mais ces singes ont été clonés à partir d'un primate dont le génome a été modifié à l'aide de CRISPR-Cas9 pour se débarrasser d'un gène important pour la détermination du rythme circadien.

Les scientifiques ont modifié un certain nombre d'embryons de singe fertilisés de manière à provoquer des troubles du sommeil circadiens, troubles avec une humeur grave et des effets physiques connus. Les chercheurs ont ensuite sélectionné l'animal présentant les caractéristiques de maladie les plus graves à cloner. Une déclaration a été faite annonçant le succès et l'espoir que des populations de singes macaques modifiés par gène et dotés de fond génétique uniforme pour certaines maladies et conditions soient bientôt disponibles pour la recherche biomédicale.

Les singes présentaient un certain nombre de symptômes, notamment une réduction du temps de sommeil, une activité nocturne accrue, des cycles circadiens d'hormones sanguins atténués, ainsi que des comportements anxieux, dépressifs et analogues à la schizophrénie. Ce gène a été sélectionné car les troubles du rythme circadien peuvent entraîner de nombreuses maladies humaines, notamment les troubles du sommeil, le diabète sucré, le cancer et les maladies neurodégénératives.

Selon les enquêteurs, cette étude démontre que cette méthode pourrait être utilisée pour générer des singes clonés identiques à un singe génétiquement modifié. Ils pensent que cela ouvre la voie au développement de modèles de maladie du singe macaque dotés de caractéristiques génétiques uniformes. Pourtant, des questions éthiques ont été soulevées en réponse à cette recherche.

L'une de ces questions concerne toute cette ligne de recherche visant uniquement à prouver que des groupes de singes génétiquement identiques présentant une variété de maladies, d'affections et de symptômes peuvent être créés. Pourtant, le simple fait de prouver que cela peut être fait sans aucune raison pour les singes ne semble pas être une raison suffisante pour causer de telles souffrances.

La bioéthicienne Carolyn Neuhaus du Hastings Center a déclaré: «Il est très clair que ces singes sont considérés comme des outils. afin d'étudier une hypothèse scientifique directement. Si on lui demandait d'évaluer cette recherche dans le cadre d'un comité de révision éthique, Mme Neuhaus a déclaré qu'elle ne serait probablement pas en mesure de le faire. Au minimum, elle a déclaré qu'elle aurait besoin de plus d'informations sur les méthodes de l'étude et sur les avantages du projet.

Un autre problème éthique soulevé est commun aux expériences menées avec des primates. Les chercheurs ont déclaré que l'intérêt de ces expériences résidait dans le fait que les singes macaques ressemblaient beaucoup aux humains. Cependant, il existe des problèmes éthiques concernant l'utilisation d'une espèce si semblable à l'homme pour ce type de recherche invasive qui cause des souffrances subjectives aux singes.

Alan Bates, boursier du Oxford Centre for Animal Ethics, était particulièrement inquiet: "Si les processus mentaux des singes étaient suffisamment proches de l’être humain pour constituer un modèle valable, il serait certainement contraire à l’éthique de les expérimenter".

Bates a soulevé un autre problème. Il a souligné que l'on savait que les animaux élevés en laboratoire présentaient des symptômes de maladie mentale sans qu'ils soient génétiquement provoqués. Donc, étant donné que l’étude portait sur la maladie mentale, il serait difficile de déterminer quels symptômes pourraient ressembler à ce que vivent les humains et lesquels pourraient bien être une manifestation du fait qu’ils sont élevés dans un laboratoire déshérité.

En ce qui concerne le laboratoire, la présence ou l’absence de soutien et de soins maternels aurait également pu entraîner des symptômes de maladie mentale. Les singes ont probablement été gardés seuls sans la disponibilité de leur mère pour les aider à faire face aux symptômes qui pourraient se développer. Alternativement, si la mère était gardée avec elle, elle avait été modifiée pour afficher les mêmes symptômes graves de problèmes mentaux et n'aurait pas été en mesure de fournir le soutien dont ses jeunes enfants avaient besoin.

Comme elle aurait présenté les mêmes symptômes, sa présence aurait pu renforcer et aggraver leurs problèmes. Des études démontrent depuis longtemps que les jeunes singes qui n’ont pas accès à un soutien maternel réconfortant présentent des symptômes d’inadaptation, comme la dépression et l’anxiété. Causer des souffrances à des animaux quand on ne peut pas déterminer ce qui a directement conduit aux symptômes rendant les singes d’utilisation limitée à des fins de recherche semblerait hautement contraire à l’éthique.

Contrairement à la récente expérience de M. He sur la modification de gènes humains ayant entraîné la naissance d’une petite fille, le gouvernement chinois a autorisé et financé l’essai sur le singe macaque, mené par des chercheurs de l’Institut de neuroscience du pays. Cependant, un certain nombre de questions éthiques doivent être examinées avant de poursuivre cette ligne de recherche, notamment le clonage, les droits des animaux et l'édition de gènes.

La principale question à examiner consiste à déterminer si les avantages potentiels pour la science suffisent à justifier l'ampleur des dommages causés à ces singes. Jusqu'à ce que nous puissions déterminer dans quelle mesure nous pourrions tirer profit des recherches menées sur des animaux génétiquement modifiés et clonés, en tenant compte des souffrances potentielles, il convient d'examiner si cette technologie doit être utilisée à ces fins.