Mes vacances d'été: trois semaines avec les éléphants

Animaux magnifiques. Des idées extraordinaires. Pipi dans un conteneur Tupperware. Tout cela fait partie du contrat pour une équipe de recherche en Namibie.

Par Melinda Sacks, ’74
Photographie de O’Connell & Rodwell

Le tronc minuscule a à peu près l'épaisseur de mon index, gris foncé avec une nuance de rose autour du bout. Il est aussi curieux que provisoire, s'étirant vers nous alors que nous nous penchons en arrière pour éviter le contact direct. Nous retenons notre souffle, réprimant les cris de joie, alors que le tout nouveau bébé éléphant tente de nous toucher à travers la "fenêtre" de visualisation du bunker en béton où nous nous cachons.

La "boîte à pilules", comme on l'appelle affectueusement, est située à quelques mètres du point d'eau de Mushara dans le parc national d'Etosha en Namibie, où des éléphants de 6 tonnes, leurs familles et une foule d'autres créatures viennent se désaltérer. Caitlin O'Connell-Rodwell et son mari, Tim Rodwell, MD '03, qui sont, avec leurs bénévoles, les deux seuls chercheurs autorisés à passer la nuit dans ce lieu magique.

O'Connell-Rodwell, professeur auxiliaire au département d'oto-rhino-laryngologie de la chirurgie de la tête et du cou à la faculté de médecine, a fait découvrir aux habitants de ce rassemblement africain lointain les sujets de certaines des recherches de terrain les plus importantes sur les liens entre les éléphants et la dynamique familiale. , comportement et communication.

En juin dernier, pour fêter un anniversaire important, je me suis rendu avec O'Connell-Rodwell et une équipe de cinq autres chercheurs volontaires pour étudier les éléphants dans leur environnement naturel dans l'espoir de mieux comprendre ces animaux à la cervelle longue et à la vie longue, dont le nombre diminue. et dont la survie est menacée.

S'y rendre

Avec ma fille et mon collègue bénévole, Kelsey Jessup, je suis parti pour une série de vols de 36 heures, pour finalement atterrir à Windhoek, la capitale de la Namibie.

C’est à neuf heures de route de Windhoek à Mushara, en grande partie par du sable profond, alors nous passons la nuit au camp d’Okaukuejo. À l’arrière du parc se trouve la zone de recherche, un groupe de vieilles remorques Airstream et un caisson en bois qui sert de pièce à vivre, meublés de deux matelas nus pour nos sacs de couchage et d’une table en métal pour notre équipement. Pour accéder aux toilettes et aux douches, nous devons traverser une zone de terre ouverte parsemée d’arbres.

Avant de se coucher, les chercheurs nous ont avertis qu’un léopard traînait à l’intérieur de la clôture grillagée construite lâchement autour du camp. Les léopards sont beaux et nous aimerions en voir un, mais pas ici ni maintenant. Furtifs, puissants et les plus athlétiques des grands félins, ils peuvent vous tuer d'un seul coup. Et ils aiment attaquer par derrière.

En marchant vers la salle de bain dans le noir, j'imagine des yeux d'or me traçant depuis un arbre proche. C’est la première fois de ma vie que je ressens ce type de danger; c'est inquiétant et vraiment effrayant. Le fait qu'un 20-
 python long-pied a également été récemment rencontré dans cette région ne semble pas aussi alarmant. «Portez des chaussures fermées, nous dit-on, et regardez où vous marchez.»

À 5 heures le lendemain matin, nous sommes réveillés par les cris de tisserands sociables, des oiseaux dont le nid de la taille d'une voiture est perché dans l'arbre au-dessus de notre chambre. Nous sommes reconnaissants pour le jour.

De retour dans nos deux camions, notre groupe de huit continue notre dernier arrêt: le point d'eau de Mushara.

La tour de recherche de Mushara, notre domicile pour les trois prochaines semaines, est une construction haute à charpente d'acier avec trois plates-formes en bois, chacune enveloppée d'une toile de boma pour nous camoufler des animaux. Nos murmures traversent la savane ouverte. Les animaux sont pleinement conscients de notre présence, mais O’Connell-Rodwell veille à ce que l’empreinte au sol soit la plus petite possible pour ne pas nuire au comportement ni à l’habitat de la faune. Une clôture électrique de 8 pieds constitue le véritable moyen de dissuasion des prédateurs, mais elle n’est activée que la nuit.

PROCHE QUARTIER: La proximité de la tour de recherche avec le point d’eau de Mushara permet d’observer et de surveiller quotidiennement le comportement des groupes familiaux.

«Une bonne année n’est pas un drame, pas de serpents et un bon groupe de personnes», nous dit Tim Rodwell lorsqu’on se réunit autour de la table en métal pour la première séance d’information sur la sécurité.

Nous écoutons nos dirigeants expliquer les règles:

  • Personne ne sort du périmètre du camp sans Caitlin ou Tim.
  • Avant d’utiliser la cuvette de brousse (trou profond creusé dans le sol et muni d’un siège en bois), dirigez toujours votre lampe frontale vers le bas pour vérifier la présence de serpents. L'année dernière, un cobra du Cap a décidé de rester.
  • Lavez-vous les mains, lavez-vous les mains, lavez-vous les mains. Les petits espaces et l'absence d'eau chaude facilitent la transmission des germes. Un an, tout le camp a contracté la grippe.
  • La surveillance des lions est obligatoire. Si quelqu'un quitte le complexe (pour vider une cuvette d'eau vaisselle ou pour prendre quelque chose dans le camion), il doit y avoir au moins une personne sur le pont de recherche en train de scanner à 360 degrés avec des jumelles avant que le portail ne soit ouvert. Bien que personne n'ait été tué, il y a eu des rencontres étroites entre chercheurs et lions.

Quiconque est parti camper redoute la possibilité de se rendre à la salle de bain au milieu de la nuit. Mais ici, les préoccupations banales d'intimité et de désagrément sont compliquées par le fait que vous dormez près d'animaux qui pourraient vous mordre (le mamba noir est l'un des serpents les plus venimeux au monde), sans oublier le fait que pour aller à la toilettes brousse vous devez descendre une échelle dans l'obscurité totale.

O’Connell-Rodwell et une équipe de volontaires sont ici pour étudier les éléphants, dont le nombre diminue et dont la survie est menacée.

Pour éviter cette expérience, j'ai décidé d'utiliser l'approche Tupperware pour tout pipi tard dans la nuit qui pourrait être nécessaire. Je range soigneusement mon récipient en plastique dans le coin arrière de la tente, jusqu'à 2 heures du matin, quand je dois l'utiliser. Alors que ma fille dort à côté de moi, je dois m'accroupir à l'arrière de la tente et faire de mon mieux pour rester calme et soignée. Sans trop entrer dans les détails, disons simplement que cela ne s’est pas bien passé. C’est le nettoyage avec des lingettes de mon matelas qui a réveillé Kelsey et qui m’a convaincue que je monterais l’échelle pour le reste de notre séjour, peu importe l’heure ou la météo.

Etudiants sur le terrain

Scientifique, chercheuse, spécialiste de la protection de la nature, constructeur de clôtures, photographe, creuseuse de fossés et chef gastronomique, auteure et experte en éléphants, O’Connell-Rodwell s’est installée en été sur ce site reculé de Namibie pendant un quart de siècle. Dans les premières années, elle a dormi dans le bunker en béton construit par le gouvernement pour patrouiller dans le parc, se nourrissant de soupe aux pois en poudre. Son intérêt pour les éléphants a commencé alors qu'elle enquêtait sur le rôle que jouent les vibrations dans la communication et l'espionnage chez les grands mammifères - recherche pouvant être appliquée à une meilleure compréhension des déficiences auditives.

Elle est l'auteur de plusieurs livres sur les éléphants, notamment The Elephant’s Secret Sense, An Elephant’s Life et The Elephant Scientist, ainsi que de deux romans sur le commerce de l'ivoire, Ivory Ghosts et White Gold. Elle est cofondatrice et PDG de l'organisation à but non lucratif Utopia Scientific, dédiée à la recherche et à l'éducation scientifique, et codirectrice de Triple Helix Productions, qui vise à développer un contenu scientifique plus précis pour les médias.

La surveillance des lions est obligatoire. Si quelqu'un quitte le complexe, il doit y avoir au moins une personne sur le pont de recherche balayant à 360 degrés avec des jumelles avant que le portail ne soit ouvert.

En 2002, grâce à une subvention du National Geographic, les Rodwell ont amené leur première équipe sur le terrain et renforcé une tour d'observation temporaire qui leur a permis de mener une recherche sur les éléphants. Au fil du temps, ils ont construit une structure plus permanente: la tour en acier qui est maintenant leur camp de base en Namibie. Le pont du deuxième niveau abrite un ensemble de caméras vidéo et fixes, une bibliothèque sur la faune africaine, des bûches, des chaises longues et des tables de travail en métal. Le camp est alimenté par l'énergie solaire et par une banque de batteries de voiture que Tim connecte et supervise pour tout faire fonctionner, des ordinateurs portables aux caméras vidéo à vision nocturne et aux talkies-walkies.

Leurs études sur la communication des éléphants, le langage corporel et les vocalisations ont conduit à des découvertes remarquables. O’Connell-Rodwell a été le premier à découvrir la façon dont les éléphants communiquent par le biais de vibrations dans le sol. Elle a également montré que les éléphants «écoutaient» ces vibrations avec des capteurs spéciaux dans leurs pieds et au bout de leur tronc ou par conduction osseuse. Ses travaux antérieurs sur les éléphants mâles ont révélé qu’ils ne sont pas, disons-nous longuement, solitaires, mais qu’ils établissent des relations étroites et cherchent un mâle dominant, plus âgé, à imiter.

Cette année, ses recherches portent sur les relations entre mères et bébés et sur les hiérarchies de dominance au sein des familles et parmi les matriarches de familles différentes. «Vous ne savez jamais ce que vous obtiendrez quand vous arriverez sur le terrain», déclare O’Connell-Rodwell.

En utilisant un «Facebook» en ligne d'éléphants créé par des volontaires, l'une des tâches de cette année consiste à créer une base de données numérique des éléphants afin de faciliter leur identification. La base de données nous permettra de saisir quelques caractéristiques (défense manquante à gauche, trou circulaire au quart de la taille dans l'oreille droite) et de voir ensuite quel éléphant correspond à ce profil. Chaque élément d’information aide O’Connell-Rodwell à mieux comprendre la société des éléphants.

«Le travail de Caitlin est important car il dure depuis de nombreuses années après les personnes et les familles», déclare Scott Miller, sous-secrétaire adjoint chargé des collections et du soutien interdisciplinaire à la Smithsonian Institution, qui a collaboré avec O'Connell-Rodwell. The Elephant Whisperer, un mini-documentaire de la chaîne Smithsonian. "L'avenir des éléphants en dépend."

L'étude des éléphants présente des défis évidents et pas si évidents. La plus évidente est que ce sont d’énormes animaux sauvages et qu’ils peuvent vous tuer avec une flèche ou une malle. Ce qui n’est pas si évident: collecter des excréments d’éléphants, qui sont essentiels au décodage de l’état émotionnel et physique d’un éléphant, est plus compliqué qu’il ne le paraît. Imaginez un troupeau de plus de 30 éléphants en train de fouiner, entrant et sortant d'un point d'eau. On défèque, et vous identifiez l'animal. Ensuite, vous surveillez le fumier jusqu’à ce que les éléphants partent. Vous pouvez donc ramasser en toute sécurité avec des gants en plastique bleus et quelques sacs à lunch en papier brun et le ramasser. Vous pouvez seulement espérer que l’échantillon n’a pas été piétiné, contaminé ou détruit par le troupeau.

Les excréments, sombres et humides lorsqu'ils sont frais, sèchent rapidement en ce qui ressemble à un petit tas de foin. Riche en ADN après avoir gratté l'intestin de son éléphant hôte, la bouse contient de nombreuses informations détaillées qui peuvent tout révéler, du statut hormonal de l'éléphant à la question de savoir s'il est stressé ou non aux relations génétiques au sein de la population.

O’Connell-Rodwell et un ou deux volontaires se chargent de ramasser, de filtrer et d’analyser dans notre minuscule «laboratoire» au sol de sable, qui jouxte notre vestiaire. Il est loin des laboratoires de haute technologie de Stanford, mais il remplit bien son rôle. Le processus exige que les excréments soient frais et riches en informations. Le travail doit donc être effectué rapidement et sur place.

Notre station de traitement des excréments est recouverte de toile et comprend une table en métal, des Sharpies, des tubes à essai et des solutions de mélange. C'est à cet endroit que Caitlin Fay, volontaire et étudiante en médecine vétérinaire, place les échantillons d'hormones dans un séchoir, puis les tamise 24 heures plus tard. (Les échantillons d'ADN sont mélangés avec du diméthylsulfoxyde ou de l'éthanol. Des éprouvettes de la bouse conservée sont préparées en vue de leur livraison au laboratoire de l'Université de Namibie, où elles seront analysées.) Plusieurs échantillons du même animal sur le terrain. saison permettent d’étudier l’évolution des hormones dans le temps et dans diverses situations. (Voir l'encadré «Parlez-vous éléphant?»)

Un jour (et nuit) à Mushara

Le point d'eau à Mushara a ses propres rythmes circadiens, que nous apprenons rapidement. Nous sommes ici dans ce qui est qualifié de début d'hiver, bien que les températures puissent monter dans les années 80. Les nuits et les matins exigent des chapeaux chauds, des parkas et des écharpes, mais avant midi, nous nous débarrassons de plusieurs couches. Les jours les plus chauds, la bouteille d'eau en plastique fournie par un collègue bénévole est un produit de luxe très prisé.

Dès le jour de notre arrivée, nous adoptons comme mascottes une paire de crapauds sud-africains vivant au point d'eau. Ces oiseaux de la taille d'une oie ont une rouille spectaculaire, des marques noires, blanches et vertes. Nos deux sont férocement dévoués l'un à l'autre et à leurs six canetons. Chaque jour, ils doivent combattre de plus gros prédateurs, des aigles serpents aux chacals. Tandis que la maman et les bébés se promènent autour du point d’eau, se nourrissant d’escargots et nidifiant dans la boue, la vie de papa est une bataille effrénée pour écarter le risque d’une attaque. Les canetons sont si petits qu'ils ne pourraient être qu'une bouchée pour les plus gros oiseaux qui fréquentent l'étang. Nous observons à bout de souffle le père plonger un bateleur, un aigle deux fois plus gros. Chaque jour, lorsque nous nous levons, nous comptons les canetons. Encore six.

L’horaire hebdomadaire, écrit à la main sur un morceau de papier pour ordinateur portable et fixé à la clôture, indique à chacun de nous les tâches qui lui sont assignées pour la journée. Deux à deux, nous préparons les repas, surveillons la journée (10h00 à 18h00), veillons la nuit (18h00 à 22h00) et, tous les 10 jours, organisons des voyages très attendus vers le camp de tourisme le plus proche, où nous pourrons prendre une douche et faire la lessive. . (Au bout de cinq jours, ceux qui le souhaitent ont droit à une douche de brousse et à cinq litres d’eau pour faire la lessive qui ne peut attendre.)

Au troisième jour, nous nous sommes installés dans une routine et mon niveau de confort augmente. La rapidité avec laquelle nous nous ajustons est remarquable. Maintenant, les taureaux qui fréquentent le point d'eau sont un peu cinglés. Les femelles avec des bébés sont plus excitantes. Le lion occasionnel est encore à couper le souffle.

Un soir, en train de dîner, ma fille et moi préparons des pâtes à la lumière du feu rouge de nos lampes frontales; La lumière rouge ne dérange pas les animaux comme la lumière blanche. O’Connell-Rodwell a placé la barre haute en mettant sa créativité au service de la cuisine: une crème brûlée d’anniversaire au lait évaporé; une délicieuse salade de haricots verts et de betteraves à la vinaigrette au curry à base de légumes en conserve.

Un gros grondement éclate juste à l'extérieur des murs en toile de la cuisine du rez-de-chaussée.

"Est-ce un rhinocéros ou un éléphant?" Je demande de façon factuelle. C’est une question que je n’ai jamais posée avant de préparer le dîner, mais c’est notre nouvelle norme.

Les excréments regorgent d'informations détaillées qui peuvent tout révéler, du statut hormonal de l'éléphant aux relations génétiques au sein de la population.

La véritable action se déroule sur le pont de la recherche, au deuxième étage de notre tour. Avec une vue à 360 degrés sur les prairies environnantes et le point d'eau qui attire tous les animaux, nous utilisons des jumelles pour suivre leurs mouvements, que nous enregistrons soigneusement dans des journaux reliés. Mon travail consiste souvent à filmer les éléphants de leur entrée dans la clairière à leur départ. Cela signifie que je participe à des interactions extrêmement poignantes et extrêmement dures entre nos sujets, qui vont des nouveau-nés et des jeunes adolescents aux femmes enceintes et aux personnes âgées. Au fil du temps, nous apprenons à reconnaître les membres des groupes familiaux d'éléphants surnommés à des fins d'identification - les acteurs, les auteurs, les déesses, les princesses - par leurs attributs physiques, tels que la forme des oreilles, les encoches, les déchirures et les marques; leurs défenses (brisées, plus courtes d'un côté, inclinées à gauche); et leurs tailles (bébé, quart, demi-taille, trois-quarts et complet).

À la tombée de la nuit, nous avons installé un équipement de vision nocturne qui nous donne une vue verte mais granuleuse du point d'eau et de ses nombreux visiteurs nocturnes. Tandis que le reste du camp s'effondre sous le sommeil épuisé, la nuit de O'Connell-Rodwell commence tout juste. Faiblement visibles sous le ciel étoilé, les animaux ne dorment pas. O'Connell-Rodwell place son Nikon, ses jumelles et ses bottes à la faible lumière au pied de son lit, puis attend le drame de l'éléphant.

Les recherches de O'Connell-Rodwell portent principalement sur la communication avec les éléphants, qui se présente sous la forme de rumeurs et de trompettes vocales, du langage corporel (battements d’oreilles, gestes du tronc, direction et position de la posture) et, plus récemment, du sol, peut être senti miles de distance par un éléphant récepteur.

Pour capturer l'audio, nous cachons un microphone extrêmement sensible dans une pile de pierres aussi près que possible du point d'eau. Tim couvre la pièce d'équipement de 2 000 $ dans une manche à air douce et noir et blanc insérée dans une jonction en T en PVC pour la protéger des animaux sauvages, puis renvoie les fils du micro vers notre tour. Les éléphants (et les hyènes, en fin de compte) sont curieux et très observateurs. La première fois qu'ils arrivent après que le fil ait été méticuleusement placé dans l'auge que nous avons creusée et recouverte de sable, ils marchent jusqu'à l'atteindre. Plusieurs femmes commencent à la fourrer avec leurs troncs, balayant le camouflage soigneusement construit que Tim passa la journée à créer avec des branches qu'il avait récoltées dans la brousse. Un bébé éléphant aime rouler comme un chiot dans le sable qui vient d'être déterré. Ils finissent par perdre tout intérêt et regagnent le point d’eau, mais pas avant d’avoir créé beaucoup plus de travail pour nous.

Un gros grondement éclate juste à l'extérieur des murs en toile de la cuisine du rez-de-chaussée. "Est-ce un rhinocéros ou un éléphant?" Je demande de façon factuelle. C’est une question que je n’ai jamais posée avant de préparer le dîner.

Les hyènes n’abandonnent pas. Dès le lendemain matin, les personnages maussades et bossus ont sorti le microphone de la pile de pierres, l’ont retiré des fils et l’ont sorti de la clairière, où ils l’ont jeté après s’être rendu compte qu’il n’était pas comestible. Cela mène à la détresse, puis à une recherche comique dans laquelle Tim conduit son camion autour de l'énorme clairière, dirigée par Caitlin, qui utilise ses jumelles et un talkie-walkie pour le guider. La recherche du micro doit être effectuée sans déranger les animaux (ni avoir une rencontre dangereuse avec eux). La surveillance des lions et des éléphants est pleinement efficace alors que nous, les volontaires, scrutons l’horizon.

En vérité, il serait incroyablement difficile de repérer un lion sur la clairière dorée et plate. Si un lion était là-bas, nous espérons le voir avant d’avoir vu Tim, mais nous ne sommes pas certains de pouvoir le faire.

Mousecapades

Au début du voyage, je réalise la différence entre lire sur les recherches sur le terrain et les vivre. Nous sommes dans la Toyota à quatre roues motrices avec Tim au volant lorsque cela se produit. Comme s’il se matérialisait magiquement de nulle part, une maman rhinocéros et son veau de 200 livres apparaissent sur la route et se tournent vers notre véhicule. Tim appuie sur les freins et passe en marche arrière, murmurant «Merde, merde, merde» alors qu'il appuie sur la pédale d'accélérateur au sol. Il y a un souffle momentané de la part de nous, passagers, lorsque nous contemplons un animal aussi gros que notre voiture; elle pourrait nous retourner en un battement de coeur si elle le souhaitait. Puis le rhinocéros se retourne et continue de l'autre côté de la route, son mollet derrière elle, et ils disparaissent dans la broussaille. Désastre évité.

Qui a alors su que, au milieu de ces énormes créatures et de ce paysage isolé et accidenté, ce seraient les souris qui présenteraient l'un des plus grands défis? Grâce à l'année exceptionnellement pluvieuse qui a précédé notre arrivée, la population de souris est en plein essor. Le sol est pratiquement tapissé de souris africaines qui ressemblent à de jolis hamsters à longues queues sans poils. Ils sont tellement effrontés que nous devons veiller à ne pas les piétiner. Lors de notre première nuit de service, une grosse souris fauve a marché sur mes pieds pour attraper une bouteille d’eau en plastique qui était tombée par terre et a commencé à la traîner sous le nez. Les souris sont un problème sérieux car là où il y a des souris, il pourrait bientôt y avoir des serpents. Tim passe donc chaque nuit à remettre les murs en toile, sur lesquels les souris se cachent.

Qui savait que, au milieu de ces énormes créatures et de ce paysage isolé et accidenté, ce seraient les souris qui présenteraient l'un des plus grands défis?

Nous piégons les souris à l’aide d’un pot en métal et d’un couvercle plat Tupperware et nous les plaçons dans une boîte. À la fin de la nuit, Tim et Caitlin s'éloignent du camp et libèrent les souris. On rigole pour savoir qui va revenir plus vite au camp, les humains ou les souris. Débarrasser le camp de souris est un problème de sécurité, mais cela se fait sans tuer ni déranger la faune, y compris les rongeurs agaçants.

Le vétérinaire volant

Au cours de notre aventure palpitante dans le bunker dans lequel nous rencontrons le bébé éléphant curieux, nous remarquons également un jeune éléphant mâle avec un fil de métal enroulé étroitement autour de sa jambe. Un gros morceau de bois est probablement tiré du grillage par une barrière que l'éléphant a traversée à la limite du parc. Nous sommes horrifiés de voir que le fil de fer lui coupe déjà la jambe, précurseur de blessures et d’infections potentiellement fatales.

VUE AU NIVEAU DU SOL: La «boîte à pilules» a été construite à l'origine pour aider à la patrouille dans le parc, mais offre maintenant un accès spécial aux chercheurs.

O'Connell-Rodwell prend son téléphone portable pour appeler le vétérinaire itinérant, Axel Hartmann, responsable de toute la faune du parc national d'Etosha, ainsi que d'autres parcs nationaux en Namibie. Il sera dehors dans la matinée pour voir si nous pouvons repérer l’éléphant blessé. Si tel est le cas, le pilote de son hélicoptère le rapproche suffisamment pour lui permettre de poser un tranquillisant à l'éléphant afin qu'il puisse descendre et retirer rapidement le fil tandis que le pilote de l'hélicoptère tient le reste du troupeau à distance.

L’éléphant blessé n’apparaîtra pas le jour de la visite de Hartmann. Cependant, alors que Hartmann est sur la tour avec nous, nous remarquons un zèbre dont les sabots avant ont tellement grandi et se sont déformés qu’ils se courbent comme des pantoufles d’Aladdin, ce qui rend difficile la marche du zèbre. Il ne se couche qu'à quelques mètres de l'entrée de notre camp, comme s'il demandait de l'aide. (C’est à quoi ça ressemble pour moi, même si je sais que anthropomorphiser les animaux est l’un des périls d’être un inconscient sur le terrain.)

Hartmann nous dit que ce ne serait pas normal pour lui d’intervenir et de réparer les sabots du zèbre, car c’est un phénomène naturel, contrairement au fil autour de la jambe de l’éléphant, qui résulte de l’activité humaine. La nature suivra son cours, ce qui signifie que le zèbre sera bientôt le dîner de quelqu'un d’autre. Je me demande comment je pensais être un biologiste de la faune.

Le lendemain matin, le zèbre est parti.

Où aller en partant d'ici

«Peu importe d’où vous veniez, spirituellement ou socioéconomiquement, il existe un sentiment de fierté de partager cette terre avec ces créatures», déclare O’Connell-Rodwell, lorsque je lui demande pourquoi une personne moyenne doit se soucier de la vie sauvage africaine. «Nous pouvons le sauver ou le détruire. C’est dans notre pouvoir. Ça ne devrait pas être le cas, mais ça l’est.

Selon la liste rouge des espèces menacées, conservée par l'Union internationale pour la conservation de la nature, l'éléphant d'Afrique est classé comme vulnérable mais non en danger de disparition. Mais avec la chute des populations et le braconnage qui reste un problème énorme, nombreux sont ceux qui craignent que ce niveau de protection soit insuffisant. La population a diminué de 30% entre 2007 et 2014 en raison de la perte d'habitat et de l'empiétement, sans parler du braconnage, qui a atteint des niveaux de sophistication sans précédent, y compris l'utilisation de drones et une structure opérationnelle ressemblant à un syndicat.

Par ses recherches et ses écrits, O’Connell-Rodwell souhaite promouvoir la compréhension et la protection de l’éléphant et, plus largement, de la vie sauvage africaine. Elle saisit toutes les occasions pour inviter des personnes locales et extérieures à faire une différence pour visiter le camp de recherche de Mushara et se renseigner sur ses résidents. Pendant notre séjour, des équipes de gardes, d’officiers du parc national, de scientifiques et d’autres personnes nous rendent visite.

Vingt-trois jours après notre arrivée à la tour en acier qui était notre maison, il est temps de faire vos bagages et de retourner à la vie «normale». Tim se déplace d’un étage à l’autre, transportant d’énormes paquets de caméras, des cartons de matériel de recherche et tout l’équipement sur lequel nous comptons pour enregistrer, enregistrer sur vidéo, enregistrer et documenter les troupeaux. Nous enroulons nos lourds matelas de sol, emballons les restes de nourriture et démontons nos tables en métal et la grande structure d’ombrage sous laquelle nous mangeons depuis trois semaines. Il ne reste que la tour quand nous partons.

Pendant que nous travaillons, une chose étrange se produit. Un véritable défilé d'animaux se déroule devant la tour d'acier. Nous arrêtons de travailler pour regarder et appelons Tim et Caitlin pour qu'ils nous rejoignent.

Des autruches, des phacochères, des zèbres, des girafes, des springbok et des kudus se succèdent en petits groupes et se succèdent en une sorte de marche de l’arche de Noé. Même les éléphants, dont deux favoris, Big Mamma et Cleopatra, déambulent dans la clairière, nous regardent dans la tour, puis partent. Sont-ils venus nous faire leurs adieux? Les scientifiques sont amusés par nos commentaires, mais nous sommes tous fascinés.

Au cours de ces trois semaines, j’ai cessé d’opérer sur la base de listes de tâches à effectuer et je suis passé à un rythme quotidien qui correspond au monde naturel d’ici. Quand il fait noir, nous dormons. Lorsque les animaux sont actifs au point d'eau, nous travaillons avec acharnement pour capturer, mesurer et documenter le tout. Mais quand il y a du calme, c’est un genre de silence que je n’ai jamais connu. Une immobilité qui rend l'air épais.

J'ai ri plus facilement ici et j'ai senti à quel point je suis vraiment minuscule dans le schéma des choses. J'ai appris que je m'épanouis sans maquillage ni textos et courriels fréquents sur mon iPhone, que je peux me débrouiller avec très peu d'eau et que je vais bien même si je ne peux pas prendre de douche pendant neuf jours. Je suis plus résistant que je pensais. Je suis changé Je jure de me souvenir de l'esprit qui est cet endroit.

ÉQUIPE MUSHARA 2017: Katie Lawlor; Julia Gimeno; Kelsey Jessup; Caitlin O'Connell-Rodwell; Caitlin Fay; Judy Wieske; Melinda Sacks.

Nous observons le dernier troupeau de la matinée se diriger vers le bord de la clairière, se transformant en blocs de ciment gris au fur et à mesure qu’ils s’éloignent, avant de disparaître dans les arbres et de se brosser.

C’est à nous tous d’assurer leur retour. Je prépare déjà mon prochain voyage à Mushara. •

Comment les éléphants déterminent qui est responsable

Caitlin O'Connell-Rodwell, chercheuse en éléphants, étudie la question de la domination au sein des familles et entre celles-ci, car les données qu'elle collecte sur les hiérarchies au sein des familles namibiennes diffèrent de celles rapportées en Afrique de l'Est.

Pour comprendre la dominance, elle cherche à savoir quelles familles peuvent éloigner les autres des meilleures sources d'eau pendant que la famille la mieux classée boit. Dans de tels cas, les femmes de niveau inférieur et leur progéniture peuvent parfois être la cible d'agressions de la part des femmes de haut rang.

Les études menées là où les ressources naturelles sont plus abondantes révèlent que la deuxième femme la plus âgée assume la position de matriarche. Mais dans un environnement désertique, O’Connell-Rodwell soupçonne qu’il existe une «reine philosophie» dans laquelle les relations sont plus importantes que l’âge dans l’établissement de la hiérarchie. Les parents de sang de la matriarche peuvent bénéficier d'un traitement préférentiel et d'un meilleur accès à des ressources garantissant le bon fonctionnement de la lignée matriarcale.

«Cette observation est importante pour un certain nombre de raisons», déclare O’Connell-Rodwell. «Premièrement, les éléphants pourraient ne pas être aussi égalitaires qu'on le pensait auparavant, et deuxièmement, cette constatation indiquerait que des pressions environnementales différentes pourraient façonner des cultures différentes chez les éléphants. Si les éléphants ont effectivement des cultures différentes dans des habitats différents, cela aura des implications en termes de gestion. ”

Pour confirmer son hypothèse, O'Connell-Rodwell a développé ce qu'elle appelle «un fétiche fécal». Elle recueille l'ADN des éléphants individuels connus après qu'ils ont déféqué et quitté la région, afin de créer un arbre de relations génétiques au sein et parmi les familles.

L'extraction des hormones stéroïdiennes de chaque échantillon fournit des données sur les niveaux de stress d'individus de rang connu, de saison en saison, ce qui permet de comprendre comment le stress social et environnemental affecte la population en général.

Parlez-vous éléphant?

Les éléphants sont de grands communicateurs. Non seulement ils ont leur propre langage verbal sophistiqué, mais leurs gestes et mouvements englobent les six sens: la vue, l'ouïe, le goût, l'odorat, le toucher et la proprioception, la perception de la position du corps.

Inspirés des travaux de la chercheuse Caitlin O'Connell-Rodwell et de la base de données de gestes en ligne créée par les biologistes d'ElephantVoices, nous proposons cette courte liste du langage des éléphants:

Ecoute des oreilles - L’oreille d’un éléphant d’Afrique peut mesurer 6 pieds de long et 5 pieds de large, et peser jusqu’à 100 livres. Généralement, lorsqu'un éléphant écarte les oreilles et les tend, c'est un geste agressif destiné à intimider le sujet auquel il est confronté.

Stop-motion synchronisé - Un groupe d'éléphants gèle parfois comme dans une animation suspendue, pointant tous dans une direction, plaçant parfois l'extrémité du tronc au sol. C'est un comportement courant dans la nature, même parmi les groupes de familles de 20 personnes ou plus; les éléphants restent immobiles pour se concentrer sur les bruits, les odeurs et les vibrations du sol. O’Connell-Rodwell a découvert que pendant ce «gel», les éléphants sont sensibles aux sensations tactiles pouvant survenir à des kilomètres de distance.

«Allons-y» gronde - Quand un éléphant déclare: «Je veux aller de cette façon; allons-y maintenant », elle émet une voix basse de staccato et dirige son corps dans la direction où elle veut aller, levant parfois un pied avant. Chaque minute environ, elle répète son grondement et bat des oreilles. Plusieurs minutes peuvent s'écouler avant que le groupe accepte de la suivre.

Succion du tronc ou contact avec son propre visage - Comme les tout-petits qui sucent leur pouce pour se réconforter, les éléphants sucent leur tronc s’ils sont anxieux. De même, si un éléphant est inquiet ou incertain de ce qu'il doit faire par la suite, il peut s'adonner au toucher: toucher la face, la bouche, l'oreille, le tronc, la défense ou la glande temporale, apparemment pour rassurer et se calmer.

Secouant la tête - Si un éléphant veut dire «reculer» ou montrer son mécontentement, il fera face à son sujet et se secouera la tête d'un côté à l'autre, ce qui produira des battements d'oreilles et un message impressionnant. •

Melinda Sacks, ’74, est rédactrice principale à STANFORD.