Nouveau en ligne: Benjamin Franklin Papers

Par Julie Miller

Les papiers de Benjamin Franklin à la Bibliothèque du Congrès ont eu une vie presque aussi aventureuse que celle de Franklin. Ils ont été abandonnés et récupérés, découpés par une couturière pour en faire des motifs et utilisés en garantie de dettes. Après avoir survécu à tout cela, ils ont échappé de peu à la destruction par une flamme sur une jetée de New York (nous en parlerons plus tard).

Portrait demi-long de Benjamin Franklin par Benjamin Wilson, 1761. Comme Franklin, Wilson a expérimenté l'électricité; au fond de ce tableau, la foudre frappe un village. Franklin était assis pour le tableau alors qu'il était diplomate à Londres.

Maintenant, dans un développement technologique qui aurait fasciné Franklin, la Division des manuscrits est heureuse d'annoncer que les documents ont été numérisés et mis à disposition sur le site Web de la Bibliothèque du Congrès.

Les quelque 8 000 articles qui constituent les documents de Benjamin Franklin à la bibliothèque sont répartis en quatre groupes ou séries.

Les deux premiers, qui constituent l’essentiel de la collection, ont déjà appartenu au petit-fils de Franklin, William Temple Franklin, qui s’en est inspiré pour ses «Mémoires de la vie et les écrits de Benjamin Franklin», publiés en 1817-1818. Le gouvernement américain a acheté ces deux séries au libraire américain Henry Stevens en 1882 et les a hébergées au département d’État jusqu’à leur transfert à la Library of Congress en 1903 et 1922.

La troisième série comprend d’autres papiers de Franklin que la bibliothèque a acquis par donation ou achat auprès de diverses sources. La quatrième série, qui ne figure pas sur le site Web de la bibliothèque, contient des copies de documents de Franklin conservés dans d’autres bibliothèques et de particuliers.

Pour la première fois, les chercheurs peuvent désormais visionner les trois premières séries en ligne. Ils sont disponibles depuis longtemps sur microfilm, mais le site Web propose des améliorations et des informations supplémentaires qui ne sont pas disponibles sur le film.

La page de couverture du site Benjamin Franklin Papers décrit le contenu de chaque série et l’étendue de la collection. Un lien vers des ressources connexes contient une bibliographie. Les informations pour les enseignants et les chercheurs sont disponibles sous de multiples liens dans les rubriques Ressources pédagogiques et Ressources expertes, tandis qu’un lien articles et essais fournit une chronologie de la vie de Franklin et de l’histoire de la provenance des journaux. Les documents sont également consultables. Pour obtenir des instructions, voir «En savoir plus» ci-dessous.

Une lettre du 23 mai 1785 de Franklin à George Whatley. Franklin a inventé les lunettes à double foyer, qu'il a dessinées ici pour Whatley, un marchand londonien et pamphlétaire

Pour revenir aux aventures des Franklin Papers de la bibliothèque, nous devons revenir à William Temple Franklin. Il était en partie responsable de la création et de la conservation de ces papiers, mais également des dangers auxquels ils étaient exposés - dangers qu'il n'était pas étranger à lui-même.

Portrait de William Temple Franklin par John Trumbull, 1790. Galerie d'art de l'université de Yale.

Temple, comme il était connu, est né à Londres en 1760 ou 1762, fils de William Franklin, fils de Benjamin Franklin. Sorti de sa mère, abandonné par son père et ayant passé de bonnes années dans une famille d'accueil, Temple fut finalement sauvé par son grand-père, Benjamin Franklin.

Entre 1776 et 1785, alors que Benjamin Franklin était diplomate en France, Temple en fut le secrétaire, participant notamment à la négociation du traité mettant fin à la guerre d'indépendance.

Lorsque les Franklins sont rentrés aux États-Unis, malgré le soutien de son grand-père, Temple n’a pas réussi à trouver un emploi, probablement à cause de sa réputation de solitude. Benjamin Franklin, essayant d'aider Temple, lui laissa ses papiers, pensant qu'il pourrait en tirer profit en les publiant.

La partie des journaux que Temple a choisi de publier, à savoir les séries 1 et 2, montre les traces de sa manipulation brutale - ses gribouillis éditoriaux, la mer mouillée des voyages en mer et le brouillage qui en résulta lorsqu'il les abandonna après avoir terminé le « Mémoires."

Suite à des événements qui restent obscurs, les papiers abandonnés ont été découverts des années plus tard, noués en paquets dans la boutique d’un tailleur londonien qui avait été le propriétaire de Temple. À ce moment-là, le tailleur avait découpé un nombre inconnu de lettres et d’écrits de Franklin pour créer des motifs.

Henry Stevens, le libraire, a acheté les journaux mais les a perdus au profit de créanciers. Il les racheta finalement avec l'aide de Junius Spencer Morgan (père du banquier et collectionneur de livres J. Pierpont Morgan). Puis, en 1882, Stevens les vendit au gouvernement américain.

Il est à noter que les papiers ont échappé une nouvelle fois de peu à la destruction après avoir voyagé en toute sécurité d’Angleterre à New York - la jetée sur laquelle ils ont atterri a été incendiée juste après qu’un courrier leur ait ramassé les papiers pour les remettre à Washington.

Pour en savoir plus sur l'histoire colorée des Benjamin Franklin Papers et la vie de William Temple Franklin, lisez l'essai de provenance sur le site Web des Franklin Papers et découvrez les œuvres de Whitfield Bell, de Claude-Anne Lopez, de Francis Philbrick, de Stacy Schiff et de Henry Stevens dans la bibliographie incluse dans les ressources associées.

En savoir plus: Utilisation des Franklin Papers Online

Comme il est parfois difficile de lire une écriture manuscrite du XVIIIe siècle, utilisez la collection en ligne en conjonction avec l’édition publiée des articles de Franklin de l’Université de Yale, disponible sur franklinpapers.org et Founders Online.

L’édition publiée des documents de Franklin est consultable en texte intégral, mais les images sur le site Web de la bibliothèque ne sont pas un sous-produit de l’origine des documents sous forme de microfilm. Soyez averti, trouver ce que vous voulez nécessitera un peu de patience. Votre récompense sera un aperçu des impressions de Franklin sur la page.

Pour rechercher une lettre ou un autre document dans les journaux, procédez comme suit:

  • Regardez dans l'index (sous Ressources expert) pour voir si ce que vous voulez est à la bibliothèque.
  • Si ce n’est pas à la bibliothèque, vérifiez Founders Online. Une note éditoriale au bas de chaque lettre donne son emplacement.
  • S'il se trouve à la bibliothèque, l'index indiquera son emplacement dans la collection. Par exemple: l'emplacement d'une lettre de Franklin à son épouse, Deborah Read Franklin, datée du 6 janvier 1773, est répertorié dans l'index comme suit: s1v11p39 ou série 1, volume 11, page 39. Copie du traité de Paris de 1783 par Franklin , qui a mis fin à la guerre d'indépendance, figure dans l'index sous Grande-Bretagne et États-Unis - Traité de paix, le 3 septembre 1783, et son emplacement est s1v08p236, ou série 1, volume 8, page 236.
  • Une fois que vous savez où se trouve la chose que vous voulez dans la collection, la prochaine étape consiste à la trouver. Utilisez l'instrument de recherche (ressources expertes). Cliquez arrangement, qui vous mènera à une liste de boîte de la collection.
  • Sinon, depuis la page de couverture de la collection, faites défiler jusqu'à la description de la série et cliquez sur la série dans laquelle elle se trouve. Dans la liste qui apparaît, recherchez la boîte, le volume ou le dossier approprié. Dans chaque série, tout est dans l'ordre chronologique.
  • Expérimentez avec les images que vous trouvez pour voir comment vous pouvez les visualiser séparément ou groupées dans une grille, une galerie, une liste ou un diaporama. En mode d'affichage image par image, vous pouvez agrandir, faire pivoter et télécharger des images au format JPEG, TIFF et GIF.

Julie Miller est historienne à la Division des manuscrits de la Bibliothèque du Congrès.