Problèmes de doctorat: vous avez du mal à communiquer «au niveau»

Une expérience avec Kip Thorne m'a appris à communiquer des concepts difficiles à différents publics.

"Découvrez la structure caustique du cône de lumière passé d’une caméra lorsque celle-ci se trouve à proximité d’un trou noir et la manière dont ces caustiques affectent les images à lentille gravitationnelle", indique le message.

Si vos communications vous font ressembler à un personnage de Star Trek alors qu’ils n’ont pas à le faire, vous allez aliéner les gens.

J'étais en train de rédiger une critique du film Interstellar, et comme il était l’un de mes professeurs préférés de Caltech lors de mon séjour là-bas, j’avais contacté le Dr Kip Thorne, que vous connaissez peut-être en tant que récent lauréat du prix Nobel. Parmi ses nombreuses réalisations, il avait été une force motrice et un producteur exécutif sur Interstellar, et je voulais une citation pour mon article sur ce qu'il trouvait le plus excitant à propos de la haute science dans le film.

Je m'attendais à une réponse du genre «aidant les acteurs à parler de la science de manière convaincante» ou «utilisant des ordinateurs hollywoodiens pour créer un trou noir scientifiquement précis». Au lieu de cela, il a répondu avec un respect collégial et m'a parlé comme un homme. scientifique. C'était flatteur, mais cela signifiait aussi que je devais ajouter 500 mots à l'article juste pour expliquer ce qu'il voulait dire.

Cette histoire est l’un de mes exemples préférés de scientifiques dépassant l’auditoire. Kip voulait bien dire - c'était merveilleux de sa part de me répondre - mais je ne pouvais pas utiliser cette citation seule. La plupart de mes auditeurs ne l’auraient pas, et ceux qui l’auraient, seraient des amis à moi qui connaissent déjà le Kip. Même à un niveau personnel, je devais faire un travail pour m'assurer que je le comprenais bien.

Je devais trouver un moyen de communiquer ce que Kip voulait dire pour aider mon public à comprendre ce qui l'excitait. Je ne pouvais pas demander à mes lecteurs de suivre cinq sessions de cours de physique à Caltech comme je l’ai fait, histoire de regarder un film. Ce ne serait pas juste et ce serait sacrément arrogant. Au lieu de cela, ma responsabilité était de les aider à apprendre quelque chose et à rendre ce que le kip dit accessible pour le plus grand nombre de personnes possible - en particulier les personnes qui n’ont pas eu les mêmes possibilités d’éducation que celles qui m’ont été offertes. En outre, je devais garder l'article sous 2500 mots.

Cela nécessitait une compétence essentielle pour presque tous les travaux de doctorat en dehors du monde universitaire, ainsi qu'une bonne part de travail. Faire comprendre aux gens des choses que vous ne comprenez qu'au terme de plusieurs années de formation n’est pas une tâche facile. Le faire sans insulter ni ennuyer votre public peut être encore plus difficile.

Un élément clé de cette compétence consiste à pouvoir lire votre auditoire, souvent sans même le voir. Vous devez déterminer qui est susceptible de faire partie de votre auditoire et quels sont les extrêmes des connaissances de ce groupe. Vous devez avoir pour objectif de minimiser l’ennui des personnes familiarisées avec le sujet, mais également de veiller à ce que personne ne se sente comme si leur manque de connaissances était un obstacle à l’apprentissage de votre part. Ayez toujours votre public en tête lorsque vous communiquez.

Un autre élément important de cette compétence consiste à évaluer quelles connaissances sont réellement essentielles pour comprendre ce que vous essayez de communiquer. Tous les faits ne sont pas essentiels pour comprendre même les messages les plus complexes. Je n’avais pas vraiment besoin d’expliquer ce qu’est un «cône de lumière du passé» pour donner un aperçu du commentaire de Kip, par exemple. Tout ce dont j'avais besoin, c’était d’expliquer que la gravité élevée d’un trou noir affectait la façon dont la lumière se déplaçait à la fois dans l’espace et dans le temps, en particulier à proximité du trou. C’est assez compliqué sans parler de la façon dont les physiciens pensent que les événements propagent des répercussions dans le passé et le futur, vous ne pensez pas? Et bien que ce deuxième concept soit incroyable, vous pouvez comprendre la finesse sans que je doive réécrire Une brève histoire du temps dans ma critique de film. Ce que Kip voulait faire comprendre, c’était ceci: le film lui permettait d’envisager, à l’aide d’ordinateurs hollywoodiens, à quoi ressemblerait un véritable trou noir pour une caméra sur une sonde spatiale, étant donné l’étrange étrangeté du temps et de l’espace à proximité du trou noir. C’est ainsi que j’ai calibré le message à mon public. Je leur ai donné les impacts humains et les résultats finaux à prendre en compte, sans le cours de physique théorique.

Le trou noir du film n'est pas seulement joli; c’est aussi une approximation fidèle de ce à quoi cela pourrait ressembler de près. Communiquer c'est un vrai défi!

Pour calibrer un message à un public, il faut calibrer ce que le public a besoin de savoir pour qu'il puisse obtenir ce qu'il est supposé gagner du message. Vraiment, c'est la seule chose que vous devez faire pour communiquer au bon niveau pour ce public. Si vous vous inquiétez de ce que les gens ont besoin de savoir, vous risquez moins de vous laisser aller. Vous êtes également moins susceptible de les ennuyer avec des mots supplémentaires et des côtés inutiles.

Cela ne dépend pas tellement de votre capacité à expliquer les choses ou à vous exprimer. Au lieu de cela, cela a plus à voir avec l'empathie et avec quelle compréhension vous entendez votre public - ainsi que l'effet que vos mots ont sur eux Cela est vrai dans la rédaction d'articles et de courriels, mais également dans les exposés, les réunions ou les conversations avec des collègues. Pensez aux personnes avec lesquelles vous communiquez et ne leur dites que ce qui leur permet d’atteindre leurs objectifs en matière de communication. Si vous envoyez un courrier électronique à un chef de projet, vous n'avez pas besoin de leur dire pourquoi votre projet de recherche est inférieur au budget, mais bien au contraire! Un médecin qui pose une question sur un dispositif médical que vous avez inventé n’a pas besoin de savoir comment le premier prototype a fonctionné lors de votre première expérience avec la souris - pas lorsque vous avez terminé tous vos essais sur des humains et obtenu votre approbation. Partager ces choses, aussi intéressantes soient-elles, va faire perdre du temps aux gens, c’est à la fois égoïste et insultant.

Pire encore peut-être dire aux gens des choses qu’ils connaissent déjà et qui peuvent donner un sentiment d’arrogance. Comme on peut dire aux gens qu’ils ne comprendraient pas ce qu’ils ont demandé.

Cela soulève un autre problème courant de doctorat: le sentiment que quoi que vous fassiez est d'une grande importance et que tout le monde avec qui vous travaillez veut en entendre parler. Cela aurait pu être vrai dans un monde d’universitaires très intéressés par le domaine dans lequel vous travaillez, mais dans le monde des affaires, il ya des gens pour qui ce que vous faites et ce qu’ils font n’est qu’un travail. Ils veulent certainement bien faire leur travail, mais ils ont encore beaucoup à faire et n’ont peut-être pas le temps de bavarder et de converser, ce qui est courant dans le monde universitaire. C'est une autre raison pour laquelle il est important de demander: «Cette personne a-t-elle besoin d'entendre cela?

Tous les doctorants n’ont pas de problème avec cela, mais beaucoup le font. En fin de compte, la solution réside en grande partie dans la compréhension et l’empathie du public avec lequel vous communiquez. Il existe un moyen de communiquer avec votre message qui n'exige pas tous les détails, et trouver cette méthode fait la différence entre une critique de film qui génère une interférence destructrice de la lumière qui remonte dans le temps et une critique qui explique une idée simple qui fascine un physicien de classe mondiale: en raison de ces effets sur le temps et l'espace, une image proche d'un trou noir aura probablement l'air très étrange, et Interstellar a offert la possibilité d'utiliser des ordinateurs hollywoodiens pour imaginer ce qu'une sonde spatiale verrait si elle se concrétisait près d'un. Je pense que montrer juste assez de détails pour capturer cette fascination est mieux relié au public, mais le choix de cette narration était le résultat du travail, des soins et de l’empathie du lecteur. Toutes ces leçons peuvent aider les docteurs à survivre et à communiquer en dehors du monde universitaire.

Les articles sur les "problèmes de doctorat" sont une série de publications sur le passage du monde universitaire avancé au monde des affaires. Les autres sont disponibles dans mon flux moyen.

Vous pouvez trouver plus de moi, John Skylar, à www.johnskylar.com/writing.