Transfert de technologie: là où l'éducation rencontre le marché

Comment les universités transforment notre base scientifique de pointe au monde en entreprises technologiques révolutionnaires.

Photo de Michael D Beckwith

Les universités existent depuis longtemps. L'université de Karueein, fondée à Fès (Maroc) en 859 après JC, est toujours opérationnelle. Le rôle des universités a toujours été l’éducation, mais certaines jouent aujourd’hui un rôle secondaire: aider les jeunes entrepreneurs à commercialiser leurs produits et services basés sur la technologie. Lorsqu'ils sont combinés, l'éducation et la commercialisation offrent l'opportunité d'un changement explosif. Elle contribue également à propulser les technologies de pointe dans l’économie traditionnelle. Au moins c'est l'idée.

Les universités et les centres de recherche effectuent de nombreuses recherches novatrices susceptibles de devenir un jour rentables. Les universités britanniques ont connu des essaims notables ces dernières années. Le fonds Oxford Sciences Innovation s’élève à 600 millions de livres sterling et double le nombre de sociétés dérivées de l’Université d’Oxford depuis son lancement en 2015. En 2017, la société britannique Penningtons Manches a annoncé que les investissements de Silicon Valley au Royaume-Uni dépassaient Un milliard de livres, dont la majeure partie est destinée aux jeunes entreprises de logiciels, de sciences de la vie et de biotechnologies opérant dans le «Triangle d’or» de Cambridge, Londres et Oxford.

Avant d’envisager le rôle du gouvernement dans la commercialisation des technologies, il convient d’examiner l’histoire du point de vue académique, en considérant celle des laboratoires et des ateliers des universités britanniques de haut niveau.

Traditionnellement, le capital-risque et le capital providentiel ont été la pierre angulaire du développement et du lancement d’innovations émanant d’universités. C’est ce que l’on appelle le «transfert de technologie» - transférer une technologie du lieu d’origine et lui donner une diffusion plus large.

La vallée de la mort

En moyenne, il faut deux ans à une université pour concrétiser tout type d'opportunité, de la divulgation initiale à la préparation à l'examen minutieux par les investisseurs ou les sociétés. De nombreuses technologies passionnantes ne parviennent pas à franchir cette ‘Vallée de la mort’, non pas parce qu’il s’agit de mauvais projets, mais parce que leur potentiel n’est pas suffisamment validé pour attirer les investisseurs.

Ces opportunités d’investissement sont généralement considérées comme «à haut risque». Les investisseurs doivent donc faire leur choix avec soin pour limiter ces risques au maximum. Ils choisissent donc naturellement ceux qui présentent le moins de risques et la plus grande valeur démontrable.

En conséquence, les innovations présentant les risques les plus élevés sont souvent négligées et les poteaux d’objectifs sont fréquemment déplacés, avec généralement la demande de «revenir plus tard» lorsque le travail est plus développé. Le résultat est inévitable: un financement à un stade très précoce reste difficile à atteindre pour les entrepreneurs en technologie les plus innovants.

Le financement disponible pour les universités est limité. Par conséquent, les contraintes de coûts peuvent entraver leur capacité à prendre leurs propres décisions d’investir dans des projets «en amont» et à un stade précoce en fonction de leur expérience. Les projets potentiellement percutants ne vont pas plus loin que le laboratoire ou l'atelier, et encore moins atteignent le stade de principe éprouvé pour pouvoir s'adresser à des investisseurs ou à des dirigeants d'entreprises disposant de licences.

Le chemin de la licence commerciale

Il existe une autre voie ouverte à la commercialisation de la recherche: l’octroi de licences. Par rapport aux investissements risqués ou providentiels - recherchant généralement un retour sur investissement de 5 à 10 ans - l’octroi de licences peut être un moyen plus rapide de se rendre sur le marché, mais il existe un compromis potentiellement important sous la forme de rendements plus faibles.

La double obligation en matière de licences est la suivante: pour réduire les risques aux yeux des entreprises, le potentiel commercial d’une technologie doit d’abord être démontré… ce qui nécessite un financement. Inévitablement, seul un nombre minimal de propositions technologiques substantielles parviendra à exploiter pleinement leur potentiel grâce à une licence réussie. Les licences deviennent souvent le parent pauvre du portefeuille de propriété intellectuelle d’une université.

Remodeler le paysage régional

Avec les universités d’Oxford, de Cambridge et de Londres situées dans le «Triangle d’or» dans le sud de l’Angleterre, il fallait corriger le biais régional. Le rapport 2017 de Tech Nation indique clairement l'importance de la collaboration régionale pour la croissance du secteur technologique britannique. La révolution industrielle elle-même a commencé à Manchester et dans les environs, avec des innovations locales plus récentes, notamment le premier ordinateur programmé et la pilule contraceptive. C’est pourquoi un partenariat entre les universités de Manchester, Leeds et Sheffield a formé l’Initiative du Triangle du Nord.

Plus près de nous, en 2004, à la suite de la fusion de l'Institut de science et de technologie de l'Université de Manchester (UMIST) et de l'Université de Victoria, l'Université de Manchester a créé UMI3. Sa mission est d’incorporer les recherches novatrices de l’Université dans le monde commercial. En tant que président de UMI3, ancien élève de l'Université de Manchester et partenaire chez Octopus Ventures, mon point de vue couvre les deux mondes de la recherche en éducation et du commerce.

L’Université a lancé de nombreuses innovations, mais c’est notre Institut national du graphène qui fait la une des journaux. Le point d’intérêt ici a été l’approche de la commercialisation, à la suite de la découverte du graphène Nobel en 2010, qui lui a valu le prix Nobel. Traditionnellement, les innovations étaient brevetées puis filées sur le marché. Suivant cette tendance, il a fallu 30 ans pour que la fibre de carbone ait un impact sur le courant dominant.

Cette fois, par le biais d’une entité commerciale, Graphene Enabled Systems Ltd, il s’agit des besoins immédiats et futurs du marché qui ont déterminé l’orientation de la recherche et de l’innovation. Déjà, 80 entreprises collaborent avec l’Université de Manchester sur des applications de graphène. Il s'agit d'une recherche universitaire à la viabilité commerciale intégrée. C’est un paysage passionnant et il ya encore des domaines où de l’aide est nécessaire.

Rôle du gouvernement

Encourager le capital patient est toujours une bonne chose. Aussi passionnantes que soient les innovations des start-up, les risques restent élevés. Tout ce que le gouvernement peut faire par le biais de la politique fiscale et de l’encouragement des fonds de pension contribue dans une large mesure à encourager ce type d’investissement. La récente consultation du Gouvernement sur une version du système d’investissement dans les entreprises à forte intensité de savoir est un bon exemple de la prospective dans ce domaine.

Le brevetage est également un problème. L’Université de Manchester reçoit environ 350 millions de livres sterling par an de revenus de recherche, mais le bureau de transfert de technologie, qui dispose d’un budget annuel de 4 millions de livres, devrait en affecter les résultats commerciaux. L’Université doit trouver des fonds pour la délivrance de brevets - une partie cruciale du processus de commercialisation - elle-même. Dans une organisation «normale», le pourcentage dépensé serait de plusieurs ordres de grandeur. Un constat plus général est qu'en tant que pays, nous dépensons toujours moins que beaucoup d'autres pays moins riches en R & D en pourcentage du PIB.

«Investir dans la science, la recherche et l'innovation - nous devons devenir une économie plus innovante et en faire plus pour commercialiser notre base scientifique de pointe au monde afin de stimuler la croissance à travers le Royaume-Uni.»
- Livre blanc sur la stratégie industrielle, gouvernement britannique

Les installations rendent l'innovation possible

Il est également nécessaire d’aider à financer les coûts d’infrastructure afin d’aider à commercialiser et à accélérer les projets une fois qu’ils ont été identifiés. Traditionnellement, les établissements d’incubation universitaires avaient une atmosphère très corporative et visaient à obtenir des «locataires piliers» à long terme afin de les rendre commercialement viables.

Pour susciter une véritable innovation, il faut investir dans des espaces de travail et des installations plus ouverts où le réseautage et la collaboration peuvent prospérer. Parallèlement, des ressources doivent être trouvées pour attirer et fidéliser les talents. Cela aidera les projets à s'épanouir et à éviter la Vallée de la Mort une fois qu'ils auront quitté le laboratoire - tout comme les capacités de financement améliorées gérées par les universités.

Et enfin, ma propre suggestion audacieuse de créer une sorte de modèle de «promesse du fondateur». À savoir que toutes les universités contribuent 2% de leurs revenus tirés de la propriété intellectuelle à une sorte de pot centralisé, en particulier pour aider à orienter le programme de commercialisation entre les établissements en général.

Le Livre blanc du gouvernement énonce clairement son intention. Des universités comme Manchester en font déjà plus pour «commercialiser notre base scientifique de pointe». C’est sans doute un âge d’innovation technologique dans les universités britanniques. C’est donc aussi l’ère de l’enthousiasme et de la confiance des investisseurs, alimentée par une politique intelligente et ambitieuse du gouvernement central du Sud.

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