Le scientifique africain établit des liens durables entre Cambridge et l'Afrique

Étudiante de troisième cycle à Cambridge il y a près de 20 ans, Pauline Essah s'est posée la question suivante: "Où sont les autres Africains?" Il finance plus de 150 projets en collaboration dans 18 pays d'Afrique.

Crédit: Nick Saffell

Mon enfance était un peu inhabituelle. Ma mère était enseignante et mon père diplomate de carrière. Bien que je sois né dans mon pays d'origine, le Ghana, nous avons vécu un certain temps en ex-Yougoslavie, où j'étais le seul africain de ma classe de maternelle. Nous avons également passé quatre ans en Égypte.

Au Ghana, je suis allé en pension. Les écoles primaires et secondaires d'Achimota ont une riche histoire de dirigeants ghanéens et africains. Je attribue mon sens de la discipline et de mon organisation à la formation, à l’éthique et aux valeurs de ces écoles fantastiques.

J'ai eu le virus du voyage au début. Mon enfance dans différentes villes d'Afrique et d'ailleurs a été une bénédiction. Cela m'a fait comprendre que le monde était un grand pays avec des pays et des cultures différents.

En tant que responsable du programme Cambridge-Africa, je voyage beaucoup. C’est d’une importance vitale que j’ai pour but de rencontrer les gens correctement et de nouer des relations avec des collègues dans des universités africaines et avec des bailleurs de fonds internationaux actuels et potentiels.

En dehors de la maison, vous pouvez vous sentir isolé. Quand je suis arrivé à Cambridge en 1999 pour étudier une maîtrise en sciences végétales, je me suis interrogé et je me suis demandé: «Où sont les autres Africains? , quand vous êtes seul à l’étranger.

En grandissant, j’avais vu la famine au Ghana. Cela a touché tout le monde - même si vous aviez de l'argent, il n'y avait pas de nourriture, en raison d'une sécheresse prolongée. À la télévision, j'ai aussi vu la famine dans d'autres pays africains. J'ai vu les files d'attente pour trouver de la nourriture et je voulais savoir pourquoi cela se produisait - et ce que je pouvais faire pour aider.

Cela a peut-être influencé ma décision d'étudier l'agriculture. J'ai obtenu mon diplôme à l'Université du Ghana, avec une spécialisation en phytotechnie. C'était un parcours exigeant avec beaucoup de travail sur le terrain. Cependant, planter une graine et la regarder devenir une culture pouvant nourrir les gens, c'est merveilleux.

La vie dans un laboratoire peut être très excitante. Mes recherches de maîtrise en droit à Cambridge, effectuées dans le cadre d’une bourse Cambridge Commonwealth au Pembroke College, ont été supervisées par un brillant scientifique australien, le Dr Mark Tester. J'ai étudié les moyens de développer des cultures capables de tolérer les sols salés. Après avoir terminé mon MPhil, j'ai étudié pour un doctorat dans le même laboratoire, cette fois avec une bourse d'études du Collège Churchill, et suis resté pendant trois ans en tant que postdoctorant.

Cependant, j'ai commencé à me sentir de plus en plus agité. Une vie axée sur la recherche en laboratoire ne semblait plus tout à fait juste. J'avais besoin de faire quelque chose qui découle directement de mon expérience personnelle d'être africain à Cambridge et me permettrait de montrer tout ce que Cambridge pourrait gagner en s'engageant avec des collègues africains.

Je voulais que d'autres personnes d'Afrique aient les mêmes chances. L’Afrique fait face à de nombreux défis mais offre également de nombreuses opportunités pour traiter les problèmes mondiaux. J'ai commencé à chercher des projets qui reliaient Cambridge et l'Afrique.

C’est là que j’ai repéré une annonce sur le site Web de l’Université de Cambridge. Il s'agissait d'un coordinateur à temps partiel pour un programme associant des chercheurs en santé de Cambridge et des chercheurs en santé de l'Afrique de l'Est. Le projet avait débuté modestement et était dirigé par David Dunne du Département de pathologie - un grand parasitologue, dirigeant et ami de l'Afrique.

Le jour de la date limite, j'ai postulé pour le poste. J'ai été mis sur une courte liste. Lors de l'entretien, j'ai clairement indiqué que je serais désireux d'étendre le programme au-delà de l'Afrique de l'Est et également au-delà de la santé.

On m'a assuré que le lien avec l'Afrique de l'Est et l'accent mis sur la santé n'étaient qu'un point de départ. On m'a offert le travail et je l'ai accepté. Aujourd’hui, Cambridge-Afrique s’étend à l’ensemble de l’Afrique subsaharienne. Il englobe également tous les domaines, de l'archéologie à la zoologie. Ceci a été réalisé avec beaucoup d'effort d'équipe.

Nos objectifs sont clairs. Nous soutenons les Africains dont les recherches se concentrent sur les priorités identifiées en Afrique et qui souhaitent rentrer en Afrique pour faire profiter leurs institutions et leurs pays. Ils reçoivent les ressources qui leur permettront de mettre en pratique ce qu’ils ont appris à Cambridge.

Il y a beaucoup à apprendre sur Cambridge. Lorsque des chercheurs africains viennent ici, ils rencontrent des mets différents, des cultures différentes - y compris l’importance de prendre part à une tasse de thé - un climat et des méthodes de travail différentes. Nous les aidons à s'installer.

Les avantages vont dans les deux sens. Le programme permet aux chercheurs et aux étudiants de Cambridge de mener des projets en Afrique, aux côtés de partenaires africains possédant des connaissances locales essentielles au succès. L'échange interculturel enrichit tous les participants - et des collaborations durables se développent.

Il est important de s’attaquer aux problèmes de race, d’égalité et de diversité à Cambridge. Les obstacles existent toujours - et nous devons les résoudre. Nous voulons que Cambridge soit un lieu plus accueillant pour les Africains qui travaillent ou étudient ici. Je me suis impliqué dans diverses initiatives et un certain nombre de sociétés d’étudiants axées sur l’Afrique aident également à mettre en valeur la diversité à Cambridge.

Je suis également un défenseur des femmes dans les domaines des sciences, des technologies, de l’ingénierie et des mathématiques. Lors de mon cursus universitaire, j'étais l'une des dix femmes parmi 60 hommes et l'une des rares filles scolarisées à se consacrer à des matières scientifiques élémentaires. Heureusement, les choses changent.

Les récompenses de mon travail sont énormes. Nous suivons tous les chercheurs africains que nous avons soutenus au fil des ans, grâce à des bourses d’études et des bourses d’études. Certains dirigent leurs départements et l’un est même vice-chancelier. De nombreux projets de recherche soutenus par Cambridge-Africa sont en plein essor. Cette réussite continue de motiver l’équipe de Cambridge-Afrique.

J'ai réalisé quelque chose pour l'Afrique. Je dors la conscience tranquille en sachant que j’aide à établir des relations durables. Parfois, j'espère me réveiller pour trouver un don de plusieurs millions de livres sterling afin de développer le programme. Cela n’est pas encore arrivé, mais on ne sait jamais…

Pauline Essah est responsable du programme Cambridge-Africa et membre principal de Hughes Hall.

En savoir plus sur la recherche collaborative menée par l’Université de Cambridge en Afrique dans notre magazine de recherche: téléchargez un pdf; vue sur Issuu.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.