Le généticien égyptien explore le début fragile des œufs de mammifères

Au cours des dix dernières années, Ahmed Balboula et sa jeune famille ont vécu dans trois pays différents au cours de sa carrière en génétique de la reproduction. Ses recherches actuelles portent sur le rôle des gènes dans la détermination des taux de réussite en fertilisation - et sur les causes des problèmes.

Crédit: Nick Saffell

La vie est une aventure. Quand je suis arrivé au Royaume-Uni l'année dernière, en provenance d'Égypte, j'ai loué une voiture à l'aéroport de Heathrow. Je déménageais ici avec ma famille et arrivai avec nos lourds bagages. En une semaine, j'ai accumulé près de 500 £ d'amendes. Comme mon GPS était obsolète, j'ai dépassé la limite de vitesse lors de travaux sur l'autoroute A14. Je me suis aussi garé à divers endroits où ce n’est pas permis.

Ma femme et moi plaisantons en affirmant que notre passe-temps change les pays. Au cours des dix dernières années, nous avons vécu au Japon et aux États-Unis, ainsi que dans notre pays d’origine, l’Égypte. Notre fille aînée est née en Égypte, la deuxième au Japon et la plus jeune aux États-Unis. Nous sommes ici depuis deux ans et nous sommes heureux que les filles reçoivent une bonne éducation dans les écoles publiques de Cambridge.

J'ai suivi une formation de vétérinaire puis je me suis lancé dans la recherche. Mon intérêt pour la science a commencé vers l'âge de huit ans. Nous avons eu un merveilleux professeur appelé M. Atif. Il a défini la classe des tests hebdomadaires. Vous n’obtenez la note maximale que si vous êtes le plus rapide et répondez correctement à toutes les questions. À la maison, j’ai lu un magazine arabe pour enfants avec une section scientifique qui vous parlait d’inventions.

Je suis resté à mon université et j'ai travaillé comme démonstrateur. Entre temps, j'ai commencé à lire des articles scientifiques en anglais et à regarder d'où venaient ces brillants scientifiques. Mon rêve était de devenir l'un d'entre eux - et j'ai commencé par améliorer mon anglais à l'écoute et à parler couramment.

En tant qu’étudiant vétérinaire, je me suis spécialisé dans la reproduction animale. L'industrie de l'élevage s'efforce de produire des animaux dotés de propriétés génétiques supérieures. Nous pouvons y parvenir en utilisant des embryons produits in vitro (éprouvette) d’animaux génétiquement supérieurs. Cependant, le taux de réussite de la production d'embryons in vitro reste faible. Pour résoudre ce problème, nous devons comprendre les mécanismes moléculaires qui régulent la qualité des embryons pré-implantatoires.

J'ai pris contact avec un professeur japonais expert en fécondation in vitro. Nous avons commencé une correspondance détaillée sur son travail. Lui et mon superviseur égyptien m'ont aidé à organiser le financement et je suis allé au Japon pour faire un doctorat.

Mon superviseur japonais était incroyablement gentil. Comme je ne parlais pas japonais, je comptais sur lui pour tout. Heureusement, la vie au Japon est très organisée et, au bout de quelques mois, j'ai trouvé que c'était un lieu de détente pour vivre et travailler. Au laboratoire, j'ai exploré des moyens d'améliorer la qualité des embryons de bovins pré-implantés en régulant les mécanismes moléculaires mis en place dans leurs cellules.

Déménager aux États-Unis était un autre défi - mais au moins, je pouvais communiquer. J'ai travaillé à l'Université de Pennsylvanie à Philadelphie et à l'Université Rutgers au New Jersey. Au cours de mon séjour aux États-Unis, j’ai élargi mon réseau scientifique et découvert le rôle que différents gènes jouent dans la régulation de la maturation des ovocytes en vue de la fécondation.

L’offre d’une position dans le groupe de David Glover à Cambridge était tout simplement incroyable. Il est connu dans le monde entier pour ses découvertes sur la reproduction des cellules. Ma bourse Marie Sklodowska-Curie me permet d’explorer les mécanismes moléculaires qui déterminent le succès de la reproduction.

La plupart des fausses couches chez les mammifères sont causées par des anomalies du côté féminin. Celles-ci surviennent dans l'œuf à un stade précoce, bien avant la fécondation et l'implantation. En utilisant la souris comme système modèle, j'espère résoudre le problème de savoir pourquoi les œufs de mammifères sont sujets aux erreurs afin que nous puissions éviter que ces problèmes ne se produisent.

Les opportunités ouvertes aux chercheurs en visite à Cambridge sont exceptionnelles. J’ai suivi des programmes de développement personnel et professionnel, ainsi que des programmes de développement de carrière en recherche, et je participe à des séminaires animés par des scientifiques de renommée mondiale.

Vous ne pouvez pas aller très loin dans la science aujourd'hui sans une solide connaissance de l'anglais. J'ai commencé à apprendre l'anglais à l'âge de 11 ans, mais je n'avais aucune idée de son importance. Dans le cadre d’un programme d’échange organisé par le centre de langues de Cambridge, j’aide les étudiants du cours d’études arabes de l’Université avec l’arabe et ils m’aident également avec mon anglais.

Ma femme et moi participons à un groupe de conversation hebdomadaire en anglais. Il est hébergé par un ami britannique. Assises dans sa cuisine, avec du thé anglais et des biscuits au chocolat, nous pratiquons les mots difficiles à prononcer pour les personnes dont la langue maternelle est l’arabe. C’est fascinant de voir nos enfants améliorer leur anglais et acquérir l’accent britannique. Ils nous corrigent maintenant.

Être musulman à Cambridge est plus facile que je ne le pensais. Vous pouvez acheter de la nourriture halal et il y a une mosquée où j'assiste à la prière du vendredi. Mais je ne classe pas les gens en termes de religion. J’ai des amis de différents pays - certains sont croyants, d’autres pas.

Je suis une personne timide. Mais j’ai poussé moi-même à participer à la vie de Cambridge en établissant de nouvelles amitiés et en joignant différentes activités. Mon objectif à long terme est de créer mon propre laboratoire de recherche et d’améliorer la qualité des œufs et des embryons de mammifères.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.