L'éminent astronome qui dit qu'il n'y a pas de plan B pour le monde

Le professeur Lord Martin Rees, astronome royal, est surtout connu pour ses recherches en astrophysique. Son travail a changé notre compréhension du premier univers. Il s’intéresse également aux défis sociaux et politiques auxquels le monde est confronté. La technologie ouvrant de nouvelles possibilités, il conseille de prendre des décisions éclairées.

Le professeur Lord Martin Rees dans ses locaux du Trinity College (Nick Saffell)

Si je suis dans l'avion et que je ne veux pas discuter avec mon voisin, je dis que je suis un mathématicien. C’est un arrêt de la conversation. Si je me sens sociable, j’admettrai d’être un astronome. La question numéro un que je me pose est: "Croyez-vous aux extraterrestres ou sommes-nous seuls?" Ce sujet me passionne et je suis toujours heureux de pouvoir en discuter.

La question de l'existence de la vie ailleurs dans l'univers date de l'Antiquité. Comme il n’ya pas encore de réponse, il y a moins de barrière entre l’expert et le demandeur général. La plupart des planètes sont trop chaudes ou trop froides pour maintenir la vie telle que nous la connaissons. La Terre est la planète Goldilocks - ni trop chaude ni trop froide.

Les possibilités autrefois limitées à la science-fiction sont maintenant sujettes à de sérieux débats. Le Soleil s’est formé il ya 4,5 milliards d’années et il lui reste encore 6 milliards d’années avant que son carburant ne soit épuisé. L’univers en expansion continuera, peut-être pour toujours, et deviendra de plus en plus froid et vide. Toute créature témoin de la disparition du Soleil ne sera pas humaine.

L’avenir à long terme réside probablement dans la vie électronique plutôt que dans la vie «naturelle». L’évolution future peut se faire via une «conception intelligente» à l’échelle de temps technologique, fonctionnant beaucoup plus rapidement que la sélection naturelle darwinienne qui nous a conduits et tirée par les progrès de la génétique et de l’intelligence artificielle (IA).

Les post-humains seront aussi différents de nous que d'un insecte. Les créatures organiques comme nous ont besoin d'un environnement de surface planétaire. Mais si les post-humains font la transition vers des intelligences totalement inorganiques, ils n’auront pas besoin d’atmosphère. Et ils peuvent préférer la gravité zéro, en particulier pour la construction d'habitats étendus mais légers. Dans l’espace, des "cerveaux" non biologiques pourraient développer des pouvoirs que les humains ne peuvent même pas imaginer.

Mon dernier livre sera publié en septembre. Il s’appelle On the Future et s’adresse au lecteur général. J'espère que cela contribuera à mieux faire prendre conscience des deux types de risques auxquels nous sommes confrontés, qui découlent de notre "empreinte" collective toujours plus lourde sur la Terre, ainsi que des opportunités et des risques offerts par une technologie de plus en plus puissante - bio, cyber, intelligence artificielle et espace. .

Il n'y a pas de plan B pour le monde. Notre planète est de plus en plus peuplée et notre climat se réchauffe. Le changement climatique n’est pas sous-discuté, mais il est consternant de ne pas avoir agi. Sur le plan positif, nous disposons de plusieurs moyens politiquement réalistes pour atténuer les émissions de CO2 qui réchauffent le monde en dirigeant judicieusement les technologies.

L'énergie propre est un gagnant-gagnant. Tous les pays pourraient améliorer leur efficacité énergétique et en tirer des avantages économiques. Nous pourrions également réduire les émissions de méthane, de carbone noir [issu des combustibles fossiles] et de CFC [chlorofluorocarbones]. Il est crucial de développer la recherche sur la production d’énergie à faible émission de carbone. Encourageons nos jeunes ingénieurs à trouver des moyens de capter et de stocker l’énergie du soleil, du vent, du sol et de la marée.

Un monde plus juste est dans l’intérêt de tous. Les pays plus riches devraient investir dans les pays les plus pauvres pour que les populations y vivent mieux. Si les inégalités entre les pays ne sont pas réduites, l'inquiétude et l'instabilité s'aggraveront, car l'informatique rend les pauvres du monde entier de plus en plus conscients de ce qui leur manque.

Les emplois continueront sans doute à disparaître à mesure que la robotique progressera. L’intelligence artificielle est juste au stade «bébé» par rapport à ce qui s’en vient. La nature du travail changera radicalement, les machines remplaçant de nombreuses tâches en col blanc telles que le travail juridique de routine, la comptabilité, le codage informatique et le diagnostic médical.

Beaucoup de personnes qui contribuent réellement aux vies humaines sont sous-évaluées. Les entreprises qui tirent d’énormes sommes d’argent de la technologie devraient être taxées et l’argent utilisé pour payer les personnes occupant des emplois défavorisés beaucoup mieux. Les aidants sont un bon exemple. Ils font un travail vital. Ils devraient être bien mieux payés et beaucoup plus estimés. Une population vieillissante en a besoin beaucoup plus.

Pendant plusieurs années, j'ai été président de la Royal Society, astronome Royal et maître du Trinity College. C'était une période occupée. En tant que Master, l’une de mes principales priorités était de me concentrer sur les assistants qui sont à la base du Collège et assurent une continuité vitale. Parmi mes biens les plus précieux, il y a un livre qu'ils m'ont donné lorsque je me suis retiré de ma vie de Maître.

J'ai été élevé à la campagne avec un amour de la nature. Mes parents étaient tous deux enseignants et, après la Seconde Guerre mondiale, ils ont ouvert une petite école aux frontières galloises. Ils ne croyaient pas vraiment aux écoles publiques traditionnelles, mais j’ai été envoyé à la Shrewsbury School où j’ai eu la chance de bénéficier d’un excellent enseignement.

À mon arrivée à Cambridge, à l'âge de 18 ans, j'étais extrêmement timide. J'ai eu une bourse pour étudier les mathématiques à Trinity. Ce n’était pas une période particulièrement heureuse et j’aurais bien aimé choisir les sciences naturelles, qui sont plus vastes. En tant qu'étudiant diplômé, j'étais beaucoup plus heureux et j'ai progressivement surmonté mon manque de confiance en moi. Je suis heureux de dire que les étudiants d’aujourd’hui ont accès à davantage de soutien.

En tant que doctorant, j'ai eu la chance d'entrer dans l'astrophysique. J'ai rejoint un groupe de recherche dirigé par Dennis Sciama, un mentor inspirant. C'était une période passionnante - la première preuve d'un big bang, de trous noirs, etc. - et cela a ouvert tout un monde d'opportunités. Je dis toujours aux étudiants diplômés qu’il faut aller dans un domaine où de nouvelles choses se passent, que ce soit de nouvelles données, de meilleurs instruments ou de meilleurs ordinateurs.

La rapidité des changements technologiques est phénoménale. Les maçons qui ont construit la cathédrale d’Ely au Moyen Âge ont créé un bâtiment dont ils savaient qu’ils ne seraient pas achevés de leur vivant - et qui nous inspire des siècles plus tard. Nous avons maintenant des horizons très étendus, dans l'espace et dans le temps. Contrairement à nos ancêtres du Moyen Age, nous ne pouvons pas être sûrs de la vie de nos petits-enfants. Nous pouvons seulement deviner.

Il y a deux choses à craindre. L’empreinte de plus en plus lourde que notre population en expansion impose à la planète et le risque de ne pas maîtriser correctement les technologies puissantes. Je pense qu'une université comme Cambridge, peut-être la meilleure université scientifique d'Europe, a l'obligation d'utiliser son expertise et son pouvoir fédérateur pour traiter ces problèmes - afin d'évaluer les risques réels et les moyens de les réduire. En effet, j’ai aidé à créer un centre spécialisé dans les risques extrêmes.

La science est une culture véritablement mondiale - et une entreprise unificatrice. C’est particulièrement vrai en astronomie. Le ciel nocturne est la caractéristique la plus universelle de notre environnement. Tout au long de l'histoire, les gens ont regardé les étoiles et les ont interprétées de différentes manières. Au cours des dix dernières années, le ciel nocturne est devenu beaucoup plus intéressant, car nous en avons mieux compris ce qui se passe.

Nous avons appris que la plupart des étoiles ne scintillent pas simplement des points de lumière. Ils sont gravités par les planètes, tout comme le Soleil. Étonnamment, notre galaxie abrite plusieurs millions de planètes comme la Terre, des planètes qui semblent habitables. La recherche qui a conduit à cette découverte a été rendue possible non seulement par des théoriciens comme moi, mais aussi par les progrès réalisés dans les télescopes, les vaisseaux spatiaux et les ordinateurs.

On me demande souvent si je crois en Dieu. C’est la question la plus populaire après celle sur la vie sur d’autres planètes. Ma réponse est généralement que je suis un chrétien pratiquant mais non croyant. Les athées intransigeants commettent une erreur en licenciant des «religieux» qui ne sont manifestement ni inintelligents ni naïfs. En attaquant la religion traditionnelle, ils affaiblissent l’alliance contre le fondamentalisme et le fanatisme.

Notre avenir dépend de nos choix judicieux. La science peut aider ici et les scientifiques ont des obligations spéciales qui vont au-delà de leurs responsabilités en tant que citoyens. Mais les principaux défis de société - énergie, santé, robotique, etc. - doivent être relevés au moyen d’un débat public. C’est pourquoi l’éducation scientifique de base est importante pour tout le monde, pas seulement pour les scientifiques professionnels potentiels. Nous devons penser globalement, rationnellement et à long terme.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.