Le géologue toujours curieux dont la carrière a été changée par une carte postale

La carrière de Judith Bunbury l’a menée de la géologie à l’archéologie, où elle a collaboré avec des équipes internationales intriguant les récits de l’Égypte ancienne. Elle dit que son amour des couleurs vives la rend difficile à ignorer.

Judith Bunbury émerge d'un tombeau de l'Ancien Empire à Maidum, en Égypte (Ian Ostericher)

La géologie était, au début de ma carrière, un monde où les hommes ont prévalu. La compagnie des hommes ne m'a pas découragé. Ayant grandi avec des frères, j'étais un peu un garçon de tom. Mais j’ai trouvé difficile d’obtenir un mot dans les bords avec autant de machisme sur le rocher.

Dans mes 20 ans, j'ai commencé à porter des couleurs vives. Je me suis rendu compte qu'en tant que femme portant des vêtements sobres, j'étais facilement négligée. Je travaillais en Turquie où il y a une grande industrie du vêtement. J’ai acheté les échantillons de rejet de lignes qui ne s’étaient pas vendus.

Les couleurs ont un impact. Quand je les ai mis, j'ai remarqué à quel point j'étais visible. Je ne serai peut-être pas pris au sérieux, mais si vous portez du vert et de l’orange, il est difficile de l’ignorer même si les gens veulent juste que vous partiez. Assembler les couleurs est une forme de jeu.

Judith Bunbury enregistre des trouvailles dans son bureau au Sahara

Jouer est l'une des clés de l'apprentissage. En tant qu’enseignant, j’encourage toujours mes élèves à penser au-delà de ce qui est évident et à donner leur avis. Si vous avez une question, posez-la. Si vous avez une idée intéressante, écoutez-la.

La Turquie était ma première expérience de vie à l'étranger. J'ai étudié les sciences naturelles à l'université de Durham et je me suis intéressé aux volcans. J'ai écrit au professeur Dan Mackenzie à Cambridge pour lui demander s'il occupait un poste de doctorat. L'un était en Turquie, étudiant environ 80 petits volcans, et j'ai postulé.

Je devais regarder la Turquie dans l’atlas de mon école. Je ne savais même pas où c’était. Je suis arrivé totalement naïf face aux défis de la vie en Turquie rurale et de l'apprentissage d'une nouvelle langue.

L’expérience du travail à l’étranger m’aide dans mon rôle de professeur principal au St Edmunds College. Nos étudiants actuels viennent de 81 pays différents. St Edmunds est un collège d’étudiants diplômés et adultes. Ils ont donc 21 ans ou plus au début de leurs cours.

Les conversations à l'heure des repas sont géniales. Au déjeuner d'hier, la discussion portait sur le protocole de dénomination. Des étudiants de Roumanie, de Croatie et d’autres pays comparaient leurs traditions en choisissant des prénoms pour enfants.

Mes recherches allient géologie et archéologie. Je suis géo-archéologue. Une grande partie de mes recherches actuelles se concentrent sur l’Égypte, où j’aide les archéologues à identifier les minéraux et à démêler les histoires des nombreuses carrières découvertes lors de fouilles.

Judith Bunbury fait la fête en Egypte

Je m'épanouis d'être occupé. Je suis la femme d’un vicaire et la mère de deux filles. Je dirige le groupe de guides locaux qui me permet de rester en contact avec la façon de penser des adolescents. En tant que femme et pas très grande, et désireuse de tout participer, j'écrase toute idée de ce qui pourrait faire peur aux universitaires de Cambridge.

Mon incapacité à résister à une aventure remonte à mon enfance. Mon père était dans la marine et nous avons beaucoup déménagé. Il aimait les espaces vides et nous habitions près de Dartmoor, mais même si ce n’était pas assez éloigné. Nous nous sommes déplacés au bord de Bodmin Loor où mes frères et sœurs et moi avons couru comme des fous.

L'école du village comptait 32 enfants et deux enseignants dans une seule pièce. C'était dans un Portakabin et quand nous avons dansé la campagne, ça a basculé de façon alarmante. Les professeurs ont été brillants pour nous tenir occupés. Les plus âgés ont aidé les plus jeunes à apprendre à écrire. Quand les petits écoutaient une histoire, les plus grands tricotaient.

Cette première expérience d’enseignement a été formative. Que je sois avec les étudiants de Cambridge ou avec les guides, j’aime voir les visages s’éclairer de joie en apprenant. J'apprends aussi - pour le moment, je m'apprends à jouer de l'accordéon au piano.

Quand nous n'étions pas à l'école, nous construisions des barrages. Nous avons même inventé un mélange de mousse et de boue qui était parfait pour combler les lacunes de nos constructions. Nous nous sommes beaucoup battus et nous nous sommes jetés des bottes de vache. Plus tard, je suis allé dans un internat pour filles, ce qui n’était pas aussi excitant.

L'enfance était une excellente préparation pour le travail sur le terrain. Pendant mes études de premier cycle, j'ai passé deux mois sur l'île de Rum pour étudier le cœur de l'ancien volcan. Il y avait une population permanente de 27 personnes. Nous nous sommes lavés dans un ruisseau glacé et j’ai joué du violon pour les visiteurs séjournant à l’hôtel de l’île.

Judith Bunbury se détend après une journée de fouilles dans le passé

Mon pas de côté dans l'archéologie a commencé avec une carte postale. Il a été épinglé sur le tableau d’affichage du Département des sciences de la Terre par deux archéologues qui recherchaient un géologue pour les aider à identifier les mines d’émeraude. J'ai pris contact pour expliquer qu'ils devaient reformuler leur avis pour faire appel aux géologues - et j'ai fini par travailler avec eux.

Les anciens Egyptiens ont nommé 89 minéraux différents. Ecrit en hiéroglyphes, des mentions de minéraux apparaissent sur les inscriptions de papyrus et du temple. Faire correspondre ces hiéroglyphes aux minéraux utilisés à des fins décoratives et médicinales est un énorme casse-tête.

J'ai toujours eu plusieurs projets de recherche en cours. Un récent a examiné le commerce indigo arabe médiéval et les investissements massifs réalisés dans les périmètres irrigués de Mamluk en Égypte. Au cours de la construction aux 12ème et 14ème siècles, 200 boeufs ont été utilisés pour déplacer la terre.

Plus tard cette année, je serai de retour en Égypte à l’oasis Faiyum sur le Nil. À Gurob, site d’un ancien palais, je travaille avec une équipe internationale qui s’occupe des travaux d’irrigation datant de plus de 3 000 ans. Ma tâche est d’identifier les canaux et, à partir des déchets qu’ils contiennent, de déterminer leur date. C’est vraiment excitant de reconstituer au jour le jour l’énigme de ce qui s’est passé toutes ces années.

Les filles peuvent aller absolument n'importe où

Je n’ai jamais perdu le contact avec mon enfant intérieur. En grandissant, j'ai bénéficié d'une énorme liberté, ce qui m'a donné le courage d'essayer de nouvelles choses et de parler pour moi-même. Les filles peuvent aller n'importe où.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.