L'homme qui "n'a jamais vraiment planifié de carrière" - et s'en va en Australie pour devenir vice-chancelier

Duncan Maskell aime la variété et prospère sous pression. Son double talent pour la science et l’organisation a conduit à sa nomination à la tête de la planification et des ressources de Cambridge. En octobre de cette année, il deviendra vice-chancelier de l'Université de Melbourne.

Duncan Maskell à l'Université de Cambridge

La complexité me passionne et j’aime relever les défis. Cambridge est un endroit formidable qui a fait énormément pour moi. Je considère que mon rôle en tant que vice-chancelier a été l'occasion d'apporter une contribution majeure à son avenir.

Le changement doit arriver. Cambridge est en constante évolution et nous devons nous adapter pour saisir de nouvelles opportunités. Le rythme des changements ici peut parfois être extrêmement lent - mais il est juste qu’il y ait des freins et des contrepoids dans le système.

Il n’ya aucun doute que la musique a changé ma vie. De l'école primaire où j'ai débuté sur la flûte à bec, j'ai saisi toutes les opportunités musicales qui s'offraient à moi. J'ai appris la clarinette et plus tard le saxophone. Ma mère était musicale et a joué du piano à la 8e année.

Quand j'avais 11 ans, j'ai chanté une partie solo au Queen Elizabeth Hall à Londres. C'était un concert pour célébrer le 60e anniversaire du compositeur Benjamin Britten. J'étais incroyablement nerveuse, mais j'ai réussi à éliminer toutes les distractions et à performer.

Rien d’autre n’a jamais semblé aussi décourageant. Cette expérience m'a permis de ne plus jamais être nerveux dans une situation ressemblant à une performance, y compris lors de conférences et de discours.

Quelques jours après mon arrivée à Cambridge, j’avais rejoint un groupe de jazz. On nous appelait les huit touches d'accès rapide. Après un concert au Festival d'Edimbourg un an, nous avons également fondé le 78RPM Big Band, qui subsiste encore. Mis à part les quelques bribes à la maison, j’ai arrêté de jouer: pas le temps de pratiquer.

J’aurais aimé être dans l’un des groupes les plus importants en tournée aux États-Unis à l’heure de gloire. Mais ma vraie carrière alternative secrète aurait été de jouer dans un groupe de ska Two Tone, en particulier The Specials ou The Beat.

Je suis un fervent partisan du système éducatif public. Les jeunes devraient apprendre ensemble. Je suis allé à la Queen Elizabeth’s Boys School à Barnet. Aujourd’hui, c’est devenu un lycée sélectif, mais lorsque j’y suis allé, c’était une véritable école polyvalente avec beaucoup de bons professeurs et un effectif vraiment hétérogène.

On pensait que si vous étiez brillant et travailliez fort, vous devriez viser haut. J'ai postulé à Cambridge et je me souviens clairement de mon entretien avec Gonville & Caius College. Mon père m'a dit de ne jamais présumer que la personne de l'autre côté du bureau était meilleure ou pire que vous en raison de la notion de statut.

Je lis les sciences naturelles. Je suis resté pour faire un doctorat au département de pathologie, où l'atmosphère était fantastique. Nous irions tous au pub après le travail, étudiants et conférenciers ensemble, et la conversation serait un mélange de politique, de social et de science.

Ma thèse de doctorat portait sur la résistance et l'immunité à Salmonella - dans le but de travailler sur des vaccins pour la fièvre typhoïde. Mon superviseur était Carlos Hormaeche. Lui et sa femme Raquel ont dû quitter l'Uruguay lorsque la junte militaire a pris le pouvoir. Carlos, Raquel et moi sommes devenus de grands amis. Visiter Montevideo avec eux a été une grande émotion et une formation majeure dans la politique désagréable de l’Amérique du Sud dans les années 1970.

J'ai continué à étudier les bactéries se concentrant sur celles qui affectent les humains. J'ai d'abord travaillé chez Wellcome Biotech, puis à l'institut de médecine moléculaire d'Oxford et plus tard à l'Imperial College de Londres. De retour à Cambridge, je fus le premier professeur Marks & Spencer de la santé des animaux d’élevage, de la science des aliments et de la sécurité alimentaire.

Les bactéries sont fascinantes à l'infini. Les gens ont tendance à les anthropomorphiser et à penser qu'ils ont pour mission de nuire à l'homme et de le tuer. Mais ils s’adaptent simplement à de nouveaux environnements. Ils peuvent évoluer du jour au lendemain et leurs virus constituent sans doute le groupe d’organismes le plus diversifié au monde.

Mes recherches portent sur l'ensemble de la chaîne de production alimentaire. Il y a beaucoup de désinformation et nous devons collecter des données rigoureuses et communiquer des messages factuels clairs au public. Par exemple, on parle encore de l'utilisation d'antibiotiques favorisant la croissance dans l'agriculture, mais ils ne sont plus utilisés dans l'alimentation animale dans l'UE depuis 2006.

Les animaux sont traités avec des antibiotiques quand ils sont malades. À juste titre, il est question de l’utilisation de médicaments prophylactiques pour empêcher la propagation des infections. Mais nous devons fonder les politiques et les réglementations sur des données appropriées et non sur des arguments tendancieux non étayés par une science rigoureuse.

De 2004 à 2013, j'ai dirigé le département de médecine vétérinaire. C’est en dépit du fait que je ne suis pas vétérinaire. Toutes les écoles vétérinaires sont confrontées à un défi de taille: comment former les étudiants dans un cursus clinique exigeant et pratique, tandis que le personnel entreprend des recherches de premier plan.

J'ai peu de temps libre mais j'adore lire. Je lis en ce moment In Parenthesis de David Jones, un livre unique sur la Première Guerre mondiale. Récemment, j’ai également beaucoup apprécié le roman de Julian Barnes, The Noise of Time, qui est basé sur des épisodes de la vie d’un de mes compositeurs préférés, Shostakovich.

Certains livres restent avec vous. Ma liste de favoris comprend la chanson de mariage de Naguib Mahfouz et sa trilogie du Caire, Les choses s’écroulent de Chinua Achebe et Anthills of the Savannah, ainsi que The Wasp Factory d’Iain Banks. Je revis de temps en temps les grandes attentes de Dickens, ce que nous avons fait pour O-level.

Mon préféré est peut-être Tristram Shandy de Laurence Sterne. Lors de ma première tentative de lecture, j’ai été dans un mauvais état d’esprit et j’ai abandonné, mais je l’ai lu plusieurs fois par la suite et j’apprécie énormément l’inventivité, l’humour tordu et le plaisir complètement fou de ce grand travail.

Les gens sont souvent surpris que je n’ai jamais vraiment eu de plan de carrière. En octobre, je deviendrai officiellement vice-chancelier de l'Université de Melbourne. Cette opportunité a été une surprise et ce sera une belle aventure de diriger une excellente université dans une ville merveilleuse, mais ce serait une grande déchirure de quitter Cambridge après toutes ces années.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.