Le biologiste marin qui a retrouvé la vie sur la terre ferme

Diana Thomas-McEwen croit en l'apprentissage par la pratique. Elle a suivi une formation de biologiste marin, mais a toujours pensé qu'elle aurait pu être ingénieur. Après six ans de travail dans le secteur pétrolier et gazier sur des navires de contrôle, elle a changé de cap.

Diana Thomas-McEwen au Dyson Center (Lloyd Mann)

L'eau est mon élément. Mais il y a deux ans, j'ai pris une grande décision. J'ai troqué ma vie au large pour une carrière sur la terre ferme. Quand j'étais petite, ma mère canalisait mon excès d'énergie en m'emmenant nager. À mon adolescence, j'ai suivi une formation de sauveteur et d'entraîneur de natation.

Je suis technicien en chef au Dyson Center for Engineering Design. Nous sommes une équipe de cinq personnes et nous formons les étudiants à l’utilisation d’équipements allant des imprimantes 3D à la découpe au laser. Lorsque nous n’organisons pas de sessions de formation, nous sommes en mesure d’aider les étudiants à créer tout ce qu’ils proposent.

Mon obsession de l'eau a commencé quand j'avais cinq ans. J’ai toujours aimé la mer et la plage, mais j’ai eu 15 ans quand j’ai vu une méduse en peigne dans une série télévisée intitulée The Blue Planet - The Deep (2001). Tout de suite, je voulais tout savoir sur ces créatures remarquables et étonnantes.

Diane sur la plage à deux ans

Lors d'un voyage aux États-Unis, je suis allé à l'aquarium de Monterey Bay. J’ai vu de nombreux animaux merveilleux, dont une méduse à la crinière de lion et des loutres de mer, qui ont nourri mon ambition de devenir biologiste marin.

Mon objectif de devenir biologiste marin n’a pas été soutenu par mes enseignants. On m'a diagnostiqué dyslexique assez tard et on m'a dit que je ne me rendrais jamais à l'université. Ma mère, qui n'a rien de cinq pieds, a fait irruption dans l'école et leur a dit que je pouvais le faire.

J'étais fier du soutien de mes parents, car l'école ne m'écoutait pas. Ma mère est intervenue pour les mettre au clair, insistant sur le fait que je pouvais le faire, c’était ce dont j'avais besoin, une voix adulte en ma faveur.

J'ai passé mes examens et je suis allé à l'Université d'Essex pour étudier la biologie marine. Pendant mes études de premier cycle et mes études de maîtrise, j'ai effectué deux voyages en Indonésie pour étudier l'écologie des coraux. J'apprends à plonger et à plonger sur un récif corallien vierge. Plus tard, j'ai visité l'aquarium SEA à Singapour avec ses exemples fascinants de méduses.

Plongée en Indonésie, 2008

Après mes études universitaires, j'ai travaillé comme biologiste marin dans une entreprise pétrolière et gazière. Je suis allé à bord de navires de contrôle dans le monde entier pour recueillir des données sur la vie dans les océans - compiler des enregistrements de ce qui vit à différentes profondeurs et de la manière dont ces forages seraient touchés par les forages.

J'étais souvent la seule femme sur le navire de recherche. Je travaillerais avec une quarantaine de mecs costauds. Dans des situations comme celle-ci, vous devez devenir un des gars, le genre n’entre pas vraiment en ligne de compte. Vous travaillez sur des quarts de travail intenses de 12 heures qui commencent à minuit ou à midi.

Échantillonnage des fonds marins du pont au large

La vie en mer est loin d'être glamour. Le logement est basique et les coups de vent peuvent provoquer un mal de mer épouvantable. Mais il y a aussi des moments magiques. Un des miens observait une vingtaine de baleines à bosse migrant avec leurs petits et découvrait un récif corallien au large du Mozambique, le tout en un seul voyage.

Un groupe de dauphins au large de la Namibie

Sur l'océan, je devais entretenir tout mon matériel. Cela incluait réparer les choses si elles allaient mal. Semblable à un système complexe de caméra sous-marine en eau profonde et à l’appât, à un capteur de profil d’eau et à un équipement de carottage. J'ai compilé des manuels de problèmes et comment les résoudre. Rien d'extraordinaire - juste des notes et des diagrammes gribouillés.

Après six ans de travail à l'étranger, j'avais besoin d'un changement. Le travail était stressant et imprévisible - j’avais un préavis de 45 minutes pour me préparer à un séjour de six semaines en mer. La vie sociale me manquait car je ne savais jamais où je serais le prochain.

Je suis une personne qui aime les défis pratiques. Si je n’avais pas été biologiste marin, j’aurais probablement suivi une formation d’ingénieur. Mon mari est brillamment favorable. Il est également biologiste marin - et souhaitait lui aussi un changement. Nous avons envoyé des CV à des employeurs potentiels.

J'ai reçu un appel du département d'ingénierie de Cambridge. Je suis allé pour une entrevue sans aucune idée de ce que ce serait. Je me suis retrouvé à parler à un groupe de personnes amicales et je me suis dit: «J'aime ça». Je n’avais pas tout à fait raison pour le rôle qu’ils occupaient - mais peu de temps après, j’ai été invité pour un autre entretien.

Les intervieweurs ont été impressionnés par mes manuels conçus par mes soins. Ils ont montré que je pouvais résoudre les problèmes et bien faire les choses, en m'enseignant une nouvelle discipline. On m'a demandé: «Pourquoi passer de la biologie à l'ingénierie?». Mais ce changement me paraissait parfaitement naturel et suivait des années de réparation.

Mon travail consiste à encourager les étudiants à acquérir de nouvelles compétences et à essayer quelque chose d'inconnu. L'échec n'a pas d'importance. Nos étudiants apprennent vite et trouvent des idées incroyablement créatives. Je dois parfois m'empêcher d'être trop excité.

Le centre Dyson a des installations incroyables. Les équipements que nous mettons à la disposition des étudiants vont des imprimantes 3D de tous types aux découpeuses plasma et aux machines à contrôle numérique. Les étudiants apprennent rapidement à fabriquer n'importe quoi, d'une tirelire imprimée en 3D à un robot sauteur. Cela leur apprend ce qui est possible.

La mer me manque, mais je ne regrette pas ma décision un instant. J'aimerais un jour avoir un rôle qui allie ingénierie et biologie marine. Mais je me sens incroyablement chanceux de pouvoir occuper ce poste et de travailler dans un environnement aussi dynamique où aucun jour ne se ressemble.

Mes parents sont toujours furieux que mes professeurs ne se soient jamais excusés d’avoir été si mauvais avec moi. Quelque chose que ma mère a dit est imprimé dans mon cerveau. C’était: «Quel que soit le saut que vous fassiez dans le bassin, vous reviendrez toujours à la surface.» Sautez haut et plongez profondément.

Ce profil fait partie de notre série This Cambridge Life.