Plantes étranges

Chris Thorogood, responsable des sciences et de la sensibilisation du public, Oxford Botanic Garden & Arboretum

Notre planète verte abrite une diversité éblouissante d'espèces de plantes, des centaines de milliers. Mais nous vivons à une époque de «cécité des plantes»: comparé aux animaux, nous avons tendance à penser que les plantes sont un peu inanimées - même ternes. Et pourtant, il y a un côté bizarre, voire sinistre du monde végétal dont la plupart des gens ignorent même qu’il existe. Un monde dans lequel les plantes se volent les unes aux autres; tromper, kidnapper et même tuer des animaux; un monde de plantes étranges. Beaucoup sont mal connus de la science, n'ont jamais été cultivés auparavant; et certains, sans doute, n’ont même pas encore été découverts. Ces plantes étranges sont les ambassadeurs du règne végétal, remettant en question la perception selon laquelle les plantes sont ternes. Au jardin botanique d’Oxford, nous avons lancé une collection de ces plantes afin de faire participer de nouvelles personnes à la science des plantes et de guérir la cécité des plantes.

En voici cinq que vous auriez à peine imaginé pouvoir exister.

Cheval mort arum

Un parent éloigné du lys de paix d'une beauté ironique, comme son nom l'indique, l'arum de cheval mort est plus macabre. Il pousse sur des falaises au-dessus de la Méditerranée parmi les colonies de mouettes. Ici, une odeur de poisson régurgité, de crottes de mouettes et de poussins morts flotte dans les airs, tout comme le bourdonnement des mouches bleues. La floraison de l’arum de cheval mort ressemble à un cadavre d’apparence et d’odeur pour tirer profit de cette prime de mouches qu’il emprisonne dans une chambre florale pendant la nuit, où les insectes collectent et fournissent du pollen pour la plante. Si vous osez, vous pouvez voir l'arum de cheval mort en fleurs au jardin botanique d'Oxford, où il fleurit sous verre au début du printemps.

Hydnora

Hydnora est sûrement l’une des plus étranges de toutes les plantes à fleurs. Il manque de chlorophylle et puise ses nutriments dans les racines des euphorbes des semi-déserts secs de l'Afrique australe. Il vit entièrement sous terre jusqu'à la floraison, souvent de manière imprévisible, et sent les excréments pour attirer les dendroctones pollinisateurs. Les redoutables fleurs ressemblant à des mâchoires de ce «pileur de pavé» peuvent même éclater à travers le béton et causer des dommages importants à l’infrastructure. La plante est pratiquement inconnue en culture et est rarement rencontrée, même par les botanistes. Le jardin botanique d’Oxford expérimente actuellement la culture de ce «vampire végétal». Surveillez cet endroit.

Rhizanthes

Rhizanthes est une plante bizarre aurait l'air plus à l'aise au fond de la mer que le sol de la forêt tropicale. Cette plante parasite rarement vue est dépourvue de tout pigment vert, de feuilles, de tiges et de racines et dépend entièrement des racines des vignes tropicales pour sa nutrition. La fleur ressemble à de la viande en décomposition pour attirer les mouches et produit même de la chaleur pour disperser son parfum au loin dans la forêt tropicale. On en sait très peu sur la biologie de cette plante curieuse et, comme beaucoup de plantes parasitaires tropicales, elle est pratiquement inconnue en culture.

L'auteur à la fleur de pélican

La fleur de pélican (Aristolochia grandiflora) est l’une des plus grandes fleurs du Nouveau Monde. Ses fleurs pendent à la vigne et attirent les insectes volants. Lorsqu'ils se posent sur le bord de la fleur, les insectes rampent dans un tube étroit vêtu de poils denses orientés vers le bas. Ces poils sont faciles à glisser vers le bas, mais impossibles à remonter, ce qui conduit les insectes à être emprisonnés dans la chambre suspendue. Après une condamnation avec sursis de 24 heures, les poils se dessèchent et libèrent le passage d'évacuation, libérant ainsi les insectes chargés de pollen qui sont préparés pour fertiliser la prochaine fleur de pélican. Une fleur de pélican gigantesque a fleuri au Oxford Botanic Garden pour la première fois cette année.

Psychotria elata

Un peu plus glamour que les arums des chevaux morts de ce monde, Psychotria elata est originaire d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud. Les structures ressemblant à des lèvres sont en fait une paire de bractées (le calice) à partir desquelles émergent les vraies fleurs. La ressemblance extraordinairement précise avec nos yeux de lèvres humaines pulpeuses est en fait une coïncidence; les fleurs attirent réellement les colibris pollinisateurs.

Le Dr Chris Thorogood est responsable de la science et de la sensibilisation du public pour Oxford Botanic Garden and Arboretum. Ses recherches portent sur la spéciation (la formation d'espèces) dans les plantes à broc tropicales et les plantes parasites, ainsi que sur la diversité florale de points chauds de la biodiversité tels que le bassin méditerranéen et le Japon. Son dernier livre est un titre populaire intitulé «Weird Plants», publié par Kew.

Suivez Chris sur Twitter @ thorogoodchris1 et Instagram @illustratingbotanist.

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