Ce que les humains solitaires peuvent apprendre des souris solitaires

Un jeune chercheur de la dynamo a découvert qu'une pilule pourrait aider à lutter contre l'épidémie de solitude et l'agression qui l'accompagne souvent

Crédit: ibreakstock / iStock / Getty Images Plus

La solitude était autrefois perçue comme un malheur social mineur - un malheur affectant les patients des centres de soins infirmiers et les introvertis extrêmes - mais récemment, les chercheurs ont commencé à le percevoir comme une crise de santé publique. La solitude semble exacerber la démence, le diabète, l'hypertension artérielle et même le cancer. C’est aussi néfaste pour la santé qu’une habitude de fumer un jour par jour. Entre-temps, au moins un Américain sur quatre a déclaré aujourd’hui ne pas se sentir proche des autres, et ces chiffres semblent s’aggraver.

En dépit d’un nombre croissant d’études sur le problème, nous cherchons toujours des solutions. Les traitements appartiennent à quatre catégories principales: aider les personnes seules à améliorer leurs aptitudes sociales, augmenter leurs possibilités de contact social, améliorer leur soutien social et utiliser la thérapie cognitivo-comportementale (TCC) pour changer la façon dont elles pensent leur estime de soi. L'analyse la plus complète à ce jour des traitements de la solitude a conclu que, si la TCC était prometteuse, aucune de ces méthodes n'était aussi efficace.

Mais que se passe-t-il si une pilule pourrait fournir la réponse? Moriel Zelikowsky, un neuroscientifique étoile montante, a étudié le cerveau de souris solitaires à Caltech et a publié un article dans le journal Cell plus tôt cette année, montrant comment un médicament peu connu pourrait les aider. Medium a parlé à Zelikowsky de ses recherches et de ce qu'elles pourraient signifier pour l'avenir de la solitude.

Moyenne: Parlez de ce qui vous a amené à commencer à regarder dans la solitude.

Moriel Zelikowsky: Je suis titulaire d’un doctorat en neuroscience comportementale. L’un des aspects de la neuroscience sociale qui m’intéressait toujours beaucoup, et que j’ai trouvé opportun, est la question de l’isolement social et de ses effets sur le cerveau. Aujourd’hui, nous assistons à une augmentation considérable du sentiment de solitude alors que nous sommes plus connectés que jamais. J'ai donc passé beaucoup de temps à étudier les effets de l'isolement social sur le comportement des souris et j'ai constaté que beaucoup de choses sont modifiées lorsque les animaux sont isolés. Ensuite, j'ai examiné la neurobiologie sous-jacente à tout cela.

Lorsque vous parlez d'isolement social, cela signifie-t-il seulement être isolé physiquement des autres? Ou peut-il s'appliquer aux sentiments d'isolement social?

Lorsque vous travaillez avec des souris, vous ne pouvez en aucun cas les regrouper et ensuite trouver celles qui se sentent seules. La meilleure chose à faire est de créer un isolement physique. Mais l’expérience est sans aucun doute destinée à modéliser les sentiments de solitude, pas seulement à se sentir seul physiquement. Je généraliserais ceci à des sentiments de solitude dans la population humaine, mais pris avec un grain de sel, comme vous le faites avec n'importe quelle recherche sur les animaux.

Qu'avez-vous trouvé dans le cerveau lorsqu'une souris est devenue socialement isolée?

J'ai examiné un gène en particulier, appelé tachykinine 2 (Tac2), qui produit un neuropeptide appelé neurokinine B. Je voulais savoir si ce gène et ce neuropeptide jouent un rôle dans l'isolement social.

La première découverte surprenante a été que chez une souris isolée, par opposition à une personne qui se socialisait normalement avec ses amis, le gène montrait une énorme [augmentation de l'activité] partout dans le cerveau et le neuropeptide était également augmenté. J'ai marqué le gène avec une petite étiquette verte fluo fluorescente. La première chose que j'ai remarquée dès que j'ai examiné le cerveau d'une souris socialement isolée, c'est que tout cela était vert fluo comparé à un animal socialisé. Il s'agissait d'une augmentation très importante et très évidente de l'expression du gène Tac2.

C’est intéressant pour plusieurs raisons. La première est que la recherche moderne sur les états émotionnels et la maladie mentale a tendance à se focaliser sur les neurotransmetteurs: de grands systèmes comme la sérotonine, la dopamine ou la noradrénaline, qui ont d’énormes niveaux circulant dans le cerveau et sont exprimés dans de très nombreuses cellules dans tout le cerveau. Peut-être que moins d'attention a été accordée aux neuropeptides, ces molécules qui s'expriment plus discrètement dans le cerveau. Je pense qu’il est intéressant de noter que ce neuropeptide était fortement régulé à la hausse, car il suggère que l’on peut aborder des problèmes tels que l’isolement social ou d’autres problèmes de santé mentale en examinant des systèmes plus discrets et situés dans des régions cérébrales limitées.

Les souris socialement isolées ayant reçu un certain médicament étaient moins agressives lorsqu'elles étaient réintroduites chez d'autres souris, ce qui leur facilitait les interactions sociales.

L'autre chose intéressante, après plusieurs expériences, a été de voir comment le gène et le neuropeptide semblaient contrôler différentes réactions à l'isolement social en fonction de l'endroit où vous cherchiez dans le cerveau. Ainsi, par exemple, nous avons constaté que l'isolement social provoquait une réponse persistante à la peur, ce qui semblait être stimulé par Tac2 dans la partie du cerveau responsable de la peur. Normalement, quand une souris voit quelque chose qui l'effraie, lorsque le stimulus de peur s'éloigne, ses niveaux de peur commencent à baisser et la souris n'a plus peur. Mais si la souris a été isolée socialement, sa réponse à un stimulus de peur persiste bien au-delà de la période où il a disparu. D'autres parties du cerveau, comme l'hypothalamus, semblaient contrôler les effets sociaux de l'isolement. par exemple, l'augmentation de l'agressivité constatée lorsque les animaux sont isolés. Les animaux isolés sont beaucoup plus agressifs que les animaux non isolés. L’idée est que vous avez cette augmentation de Tac2 dans de nombreuses régions du cerveau et que chaque région du cerveau contrôle sélectivement un comportement par rapport à un autre en fonction de l’endroit dans lequel vous regardez. Cela explique l’état dans lequel vous vous trouvez lorsque vous êtes isolé pendant longtemps: tout votre cerveau change vraiment.

Et puis vous avez également examiné un traitement médicamenteux.

Nous avons examiné un médicament appelé osanetant dont il a déjà été démontré qu'il était bien toléré chez l'homme. J'ai trouvé qu'à faible dose, j'étais capable de me débarrasser de beaucoup des effets de l'isolement social chez la souris.

Comment ça marche?

C’est ce qu’on appelle un antagoniste des récepteurs et bloque les récepteurs Nk3 spécifiques à Tac2. Nous l'avons donné à des souris socialement isolées. Normalement, lorsque nous les réintroduisions chez d’autres souris, elles seraient très agressives, ce qui maintiendrait le cycle de la solitude. Mais cette drogue les a empêchés de lutter contre les animaux rencontrés. Cela les a aidés à se protéger contre une agression accrue et les a aidés à avoir certaines interactions sociales.

Sur la base de cette étude sur les animaux, avez-vous l’espoir que cela puisse avoir le même effet chez l’homme?

Je suis plutôt optimiste. Bien sûr, c’est quelque chose qu’il faudrait tester avec rigueur, mais l’idée que cela se traduirait chez l’homme est tout à fait naturel et pas exagéré. N'oubliez pas que presque tous les médicaments actuellement utilisés chez les humains pour traiter l'anxiété ou la dépression ont d'abord été testés chez des rongeurs.

Combien de temps le médicament pourrait-il être utilisé chez l'homme?

Je n'ai aucune idée. Cela dépend en grande partie de qui voudra se lancer dans des tests supplémentaires.

Comment se compare-t-il aux autres traitements de la solitude déjà disponibles?

Je ne pense pas que quiconque prenne des médicaments pour la solitude. Les personnes seules sont souvent aussi dépressives et peuvent prendre des médicaments pour traiter la dépression. Je pense que les gens ont encore du mal à considérer cela comme un désordre social. En ce qui concerne les changements de comportement, nous avons constaté dans notre travail que le simple fait de rencontrer un seul ami contribue à atténuer les effets de la solitude. Vous n'avez pas besoin d'avoir un million d'amis, juste un. Vous avez juste besoin d'avoir un animal dans la cage avec vous et vous faites beaucoup mieux.

Qu'est-ce qui vous a amené à commencer à vous intéresser à la solitude?

L’intérêt du stress sur les comportements violents m’intéressait, car à l’époque - et bien évidemment à présent, même aujourd’hui, j’en suis à L.A. J'étais donc intéressée par les choses qui pourraient amener une personne à montrer une augmentation de la violence. Si vous regardez un bon nombre de ces tireurs, ils ont soit eu un trouble de santé mentale, soit ils ont été isolés pendant une longue période. Je suis également intéressé par la façon dont le stress post-traumatique, une autre forme de stress, peut créer une augmentation de la violence. Je me demandais comment ce niveau de violence inapproprié était produit, afin que nous puissions mieux le comprendre et cibler cette population plus susceptible de montrer ces formes de violence mésadaptées.

Le simple fait d'avoir un ami aide à atténuer les effets de la solitude. Vous n'avez pas besoin d'avoir un million d'amis - un seul. Vous avez juste besoin d'avoir un animal dans la cage avec vous et vous faites beaucoup mieux.

Où va votre recherche ensuite?

Je suis sur le point de créer mon propre laboratoire à l'Université de l'Utah, en mettant l'accent sur les questions liées à l'âge: y a-t-il une période critique où l'isolement a plus d'effet sur la santé mentale? Quelques questions spécifiques aux femmes: comment cela affecte-t-il les femmes par rapport aux hommes? Je viens d’avoir un bébé et je suis donc plutôt enclin à comprendre les femmes qui se sentent isolées après la naissance. Personne ne regarde ça.

Dans l'ensemble, voyez-vous la solitude s'améliorer ou s'aggraver?

Je suppose que je vois la situation s'aggraver, malheureusement. Un grand nombre de ces outils de réseautage social aident les gens à trouver d'autres personnes partageant les mêmes idées, mais plus nous descendons dans ce trou de lapin, moins nous passons de temps de qualité. Nous pourrions faire quelque chose pour changer cela, mais cela commence seulement à être perceptible par tous. Il y a donc de l'espoir de pouvoir apporter de réels changements qui aideront les gens à se connecter davantage et à créer des relations plus significatives.